En ce qui concerne les pièces les plus floues de l’histoire, la famille a ses théories.

“La façon dont l’histoire se passe est que Bert voulait adopter un petit orphelin juif”, a déclaré Beth, “et au milieu du processus, il reçoit une lettre Dear John.”

Ruth et Beth ne savaient pas grand-chose de Jeanne Simons avant de quitter Brooklyn. En 1947, elle a épousé Meyer Kashkin en Floride. Ils ont eu une fille, Deena Altman, qui vit à San Diego avec sa famille. Mme Altman, 65 ans, a accepté de parler de sa mère mais ne savait presque rien de l’orphelin photographié avec sa mère sur le tarmac de LaGuardia.

Elle s’est souvenue d’une conversation rare sur le passé de sa mère, a dit Mme Altman, quand Jeanne lui a parlé de son mariage avec Bert Simons. Jeanne vit alors à Los Angeles et a une nouvelle famille avec son deuxième mari. Elle et Bert se sont mariés beaucoup trop jeunes, lui a dit Jeanne, et elle était misérable. Avant que Bert ne rejoigne l’armée, Mme Altman se souvient que sa mère lui avait dit qu’elle avait eu deux avortements.

Pendant que Bert était outre-mer, Jeanne tomba amoureuse d’un voisin. Elle avait l’intention de dire à Bert qu’elle voulait divorcer quand elle reviendrait de son service, quand elle aurait appris l’adoption de Bela. «Lorsqu’elle a appris l’existence de l’adoption, c’était déjà fait et elle n’y avait pas son mot à dire», a déclaré Mme Altman. “Elle ne m’a pas vraiment dit comment ça s’est résolu, elle m’a juste dit que c’était un moment bouleversant et vraiment difficile.”

Après cette conversation, Mme Altman a dit qu’elle n’avait plus jamais entendu parler de Bela de sa mère. Des années plus tard, feuilletant les vieux albums de photos de Jeanne, Mme Altman a été rappelé de la conversation avec sa mère. “J’ai vu sa vie avec Bertie, et à l’arrière il y avait cette photo qui flottait là, de cette petite fille, et j’ai pensé, Gee, je me demande si c’est l’orphelin.”

À ce moment-là, Jeanne souffrait de la maladie d’Alzheimer et Mme Altman ne pouvait pas lui poser de questions. En 2013, un généalogiste a envoyé un courriel à Mme Altman à propos de Bela Simons. Il avait été engagé par la famille du capitaine Nowalsky pour localiser les survivants qu’il avait aidés pendant la guerre. Mme Altman n’a pas eu de réponses; elle ne savait même pas si Bela était en vie. Quelques jours plus tard, le généalogiste lui a écrit pour lui dire que Bela avait été adoptée par Lottie, la soeur de Bert, et qu’elle était vivante.

Lorsque Lottie Simons a rencontré Abraham Saperstein pour la première fois, dans un sanatorium à Saranac Lake, il lui a dit qu’il allait l’épouser. Ce qu’il a fait.

Ils vivaient à Long Island, où Abraham avait une pratique médicale, et tous deux étaient des membres actifs du temple local, du country club et de diverses organisations caritatives.

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Après une journée en première page, Bela devint rapidement Ruth.

Crédit Andy McMillan pour le New York Times

En 1933 leur fils, Raymond, est né. Lottie, souvent dans et hors de l’hôpital luttant contre la tuberculose, a été dit qu’elle ne pouvait pas porter plus d’enfants. Il est fort probable que lorsque Bert a arrangé d’adopter un orphelin allemand, il pensait à sa sœur en tant que mère. Avant de rencontrer Bela, il a interrogé Lottie sur ses “exigences complètes” et a promis d’envoyer des photos. Avec son autorisation, écrivait-il, il s’arrangerait pour faire «un contact authentique avec un jeune». Il se référa à Bela – qu’il appelait presque immédiatement Ruth – comme l’enfant de Lottie dès le départ.

Si l’adoption d’un orphelin de guerre en Europe était extrêmement difficile, l’obtention d’un visa était presque inouïe. En dehors d’un sommet au début du XXe siècle – près de 12 000 arrivées à Ellis Island ont été traitées en un seul jour en avril 1907 – l’immigration aux États-Unis a été généralement restreinte au fil des ans. La loi sur l’immigration de 1924 limitait le nombre d’immigrants sur la base d’un quota d’origine nationale, ce qui limitait les immigrants d’Europe du Sud et de l’Est, d’Afrique, du Moyen-Orient et d’Asie. Pendant la crise, le président Herbert Hoover a encouragé le département d’État à réduire le nombre de visas délivrés. Il est devenu très difficile pour les individus d’entrer aux États-Unis une fois la guerre commencée.

UNE Sondage Gallup en 1939 constaté que 67% des Américains s’opposaient à l’acceptation d’enfants réfugiés en provenance d’Allemagne. Mais à mesure que les détails du meurtre de masse en Europe ont émergé, le président Franklin D. Roosevelt a été soumis à la pression internationale pour aider à sauver les victimes nazies. Roosevelt a contourné les quotas d’immigration de 1924 en établissant le camp d’internement d’Oswego . Il a ouvert un abri militaire inutilisé à Fort Ontario, à Oswego, au N.Y., pour accueillir 983 réfugiés en tant qu ‘«invités», en vertu de la disposition selon laquelle ils retourneraient en Europe après la guerre.

Les historiens ont trouvé impossible d’estimer le nombre d’enfants rendus orphelins par la guerre. Certains enfants sont venus aux États-Unis avec la prémisse qu’ils resteraient chez des parents. Beaucoup ont rebondi autour de différentes maisons, a déclaré Beth B. Cohen, un historien et l’auteur de “Case Closed: Survivants de l’Holocauste dans l’Amérique d’après-guerre.”

Des enfants comme Bela, qui souvent ne connaissaient pas leur propre nom, leur âge ou leur ville natale, ont été transférés dans des orphelinats en Europe. Les organisations juives ont encouragé les orphelins à être envoyés dans les colonies communales, ou kibboutz, en Palestine. Bela elle-même devait embarquer en Palestine. Mais les relations militaires du sergent Simon, combinées avec les ressources financières et les liens communautaires de sa sœur, ont changé son destin.

Quelques jours après avoir rencontré Bela, il l’a kidnappée. À un moment donné, Bela a été transféré dans un camp de personnes déplacées dans la zone britannique à son insu. Lorsque les fonctionnaires ont refusé de la lui remettre, le sergent Simons l’a emmitouflée dans son G.I. pardessus, et ils ont décollé dans sa jeep. Selon un article paru en avril dans The Grooper, un journal hebdomadaire de l’armée américaine en Allemagne, des «hauts gradés» lui ont donné un laissez-passer. Il n’a pas été accusé.

Le sergent Simons a réussi à placer Ruth dans une résidence privée à Berlin sous la supervision du gouvernement des États-Unis, où elle recevrait des soins personnels et pourrait se rendre plus fréquemment. Ses lettres à Lottie pendant ce temps décrivent une quasi-obsession de la situation difficile de Ruth. Il a tendu la main aux organisations juives de bien-être aidant des réfugiés, le département d’état à Berlin et le bureau du juge-avocat général.

Pendant ce temps, Bert a exhorté Lottie à utiliser ses relations dans la communauté pour faire pression sur les membres du Congrès. Parmi ceux-ci, il a mentionné le représentant de New York, Emanuel Celler, un important défenseur de l’immigration qui était au Congrès depuis 1923 et qui s’était prononcé contre la loi sur l’immigration de 1924.

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