LOS ANGELES – Les flammes traversaient des collines fragiles comme des armées qui avançaient. Les canyons et les côtes du sud de la Californie ont pris d’assaut les quartiers et englouti des maisons où les gens utilisaient des gicleurs et des tuyaux d’arrosage comme dernière défense désespérée contre les incendies de forêt causés par le vent.

Jeudi, les vents chauds et secs ont déclenché de nouveaux incendies dans les comtés de San Diego et Riverside et le long de la côte. Près de 200 000 personnes ont été contraintes d’évacuer, et les habitants des zones déjà brûlées par les feux de forêt s’inquiétaient du fait que les vents forts et erratiques pouvaient déclencher de nouveaux feux à tout moment.

Le feu et la fumée ont forcé des fermetures intermittentes de l’autoroute 101 – la principale route côtière au nord de Los Angeles – entre Ventura et Santa Barbara, ainsi que plusieurs routes secondaires et des routes plus petites. Mercredi, certaines parties de l’autoroute 405 avaient été fermées, ce qui a envoyé de longues files de circulation dans les rues de surface.

Plusieurs nouveaux incendies ont éclaté, dont un dans le comté de San Diego qui s’est propagé sur plus de 2 000 acres en cinq heures, détruisant et endommageant un nombre relativement faible de maisons, mais en menaçant au moins 1 000 autres.

Dans toute la région, les gens essuyaient la fumée des yeux et se blottissaient à l’intérieur pour éviter le canevas de l’air acre. Ils se tenaient dans leurs cours et priaient. Ils ont passé au crible leurs maisons carbonisées, ont fui vers des abris d’évacuation et ont dit que même dans cet état de feu de forêt, ils n’avaient jamais été confrontés à des incendies de fin de saison aussi rapides et féroces que ceux-ci.

“Nous avons toujours été sous la menace du feu; nous avons l’habitude », a déclaré Suzanne White, qui a passé les rideaux de flammes au-dessus de l’autoroute 101 alors qu’elle fuyait chez elle dans la ville bordée de montagnes d’Ojai. “Mais cette année, les feux font rage si vite et si furieusement que vous ne pouvez pas les devancer.”

“Ça brûle”, dit-elle, “et ça continue à brûler.”

Certaines personnes s’inquiètent de rester et de défendre leur foyer ou de rejoindre les milliers de personnes déjà évacuées. Le long de la plage de Faria, sur le bord du Pacifique à Ventura, Steve Andruszkewicz, 75 ans, et sa femme, Gloria, avaient emballé les deux voitures au cas où les pompiers luttant contre les incendies locaux leur disaient d’y aller.

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Deux évacués, Gloria et Steve Andruskewicz, devant leur maison sur la plage de Faria à Ventura.

Crédit Hilary Swift pour le New York Times

La puissance était éteinte et une odeur acre de fumée flottait dans l’air. Une neige légère de cendres et d’aiguilles brûlées et de feuilles avaient dérivé vers leur maison.

Plus à l’intérieur des terres à Ventura, Paul Sezzi a regardé le ciel avec méfiance et a réfléchi à sa défaite au début de la semaine pour sauver la maison de sa mère de 77 ans, que son père avait construite à la main.

Après que sa mère se soit enfuie, M. Sezzi, âgé de 51 ans, est retourné à la maison et a essayé d’éviter la destruction avec un tuyau d’arrosage. Il pouvait voir une lueur derrière la ligne de crête au-dessus de lui, et comme les vents se levaient, les flancs des collines ont éclaté en courtepointes de feu. Les flammes dévalaient les collines vers les vergers d’avocats, les rues avoisinantes – et lui.

“C’était comme si quelqu’un avait allumé un brûleur d’une cuisinière”, a déclaré M. Sezzi. “Le feu, la cendre, la fumée – tout est bon pour moi. Ça vient à moi, ça me prend dans les yeux. ”

Des galaxies de cendres et de braises ont plu, et des palmiers et des pins ont explosé comme des allumettes, a dit M. Sezzi. Alors que les flammes commençaient à l’entourer, M. Sezzi a décidé que sa bataille pour sauver la maison était perdue et qu’il devait partir.

Le feu a détruit la maison. Il brûlait tellement qu’il crépitait la cheminée et faisait fondre une casserole. La mère de M. Sezzi faisait des gâteaux de Noël dans une «boule de métal fondu».

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Paul et Steve Sezzi ont trié les restes de la maison de leur mère à Ventura mercredi.

Crédit Hilary Swift pour le New York Times

“Tout est parti”, a-t-il déclaré jeudi de sa propre maison à Ventura – en sécurité pour l’instant – où il regardait prudemment par la fenêtre et observait les vents. “C’est vraiment effrayant. Tu ne sais juste pas. Nous ne pensons jamais que le feu pourrait nous atteindre, mais tout le monde est un peu nerveux. Parce que où évacuons-nous? ”

Mardi soir, Patricia Hampton, 48 ans, s’est endormie parce qu’elle ne se sentait pas bien et s’est réveillée au son des hélicoptères et de ce qui ressemblait à de la pluie sur le toit de sa maison de plain-pied à Ventura. Les sons étaient des débris et des braises.

Mme Hampton et son petit ami ont sauté sur leurs bicyclettes dans le noir de la nuit, leur évasion éclairée seulement par la lueur du feu. Ils descendirent la colline jusqu’au centre-ville de Ventura. “J’ai été choquée”, a-t-elle dit. “Je ne savais pas quoi penser.”

Trish Valenteen a dit qu’elle s’était tenue dans sa cour à Ventura et a prié pour que le feu passe près de la maison qu’elle partage avec son père âgé de 84 ans. Ils étaient prêts à évacuer mardi soir, mais ils ont fini par rester. Elle pensait qu’ils étaient en sécurité, mais jeudi matin, les vents de Santa Ana portaient un présage plus sombre.

“J’écoute le vent redémarrer et je me rends compte que nous pourrions être plus destructeurs”, a déclaré Mme Valenteen.

Dans le quartier de Bel-Air à Los Angeles, Amanda Saviss, âgée de 26 ans, s’est réveillée mercredi et a commencé à emballer autant qu’elle pouvait de la maison de sa famille sur Moraga Drive. Même avant de voir des pompiers descendre la colline de chez elle, la famille savait qu’ils devaient sortir.

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Un pompier dans le quartier Bel-Air de Los Angeles mercredi.

Crédit Jae C. Hong / Associated Press

“Il était dans l’air partout”, a déclaré Mme Saviss. “Ash, fume, tout ça. Nous avons pris tout ce que nous pouvions, toute notre vie – des vêtements, des photos, des bijoux. ”

Quand ils ont réalisé qu’ils avaient oublié d’arroser des buissons secs à proximité, un pompier leur a permis de rentrer rapidement. Aucun de ses voisins n’avait osé ignorer les ordres d’évacuation, a-t-elle dit. “Ce serait fou.”

Ils passèrent la plus grande partie de la matinée chez un cousin, collés aux nouvelles locales. En fin d’après-midi, la famille de cinq a commencé à chercher un endroit confortable pour eux et leur chien. Ils ont atterri à l’hôtel Angeleno, une tour cylindrique emblématique juste à l’ouest de l’autoroute 405 et en face du quartier en feu de Bel-Air.

Ils ont essayé de trouver leur maison par la fenêtre d’un haut bâtiment mais n’ont jamais réussi à le repérer. Ils ont été assurés par des rapports que les flammes n’ont jamais atteint leur rue.

Le jeudi après-midi, dans les collines de Bel-Air, l’attention s’est tournée vers l’extraction de braises brûlantes et le refroidissement de tous les points chauds qui pourraient enflammer un autre feu. Les pompiers ont mis en garde contre un «indice de brûlure» extrêmement élevé, qui indique à quel point il est facile de déclencher un incendie et à quel point il est difficile de l’éteindre.

Le long des rues étroites et sinueuses de Bel-Air, il était facile de voir à quelle vitesse le quartier pouvait s’enflammer.

Les domaines tentaculaires étaient entourés d’ormes imposants et d’aiguilles de pin amèrement sèches. Une grande partie du chaparral qui couvre normalement les collines était de la cendre. Des braises noircies de troncs d’arbres étaient tombées sur les routes; l’un avait frappé un pompier et l’avait brûlé au cou.

La plupart des portes de fer imposantes qui gardaient les demeures avaient été brisées par les pompiers qui couraient vers les pentes en dessous. Certaines allées étaient couvertes d’éclaboussures de rose provenant d’un produit ignifuge.

Paul Koretz, le conseiller municipal qui représente la région, a dit qu’il avait déjà entendu des rapports de développeurs venant dans la région avec des équipes de travail. Il les a exhortés à “sortir de l’enfer”.

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