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Edgar Ray Killen, condamné en ’64 Killings of Rights Travailleurs, meurt à 92

Edgar Ray Killen, condamné en ’64 Killings of Rights
 Travailleurs, meurt à 92

M. Killen était un membre fondateur du Klan dans la région de Philadelphie et son recruteur en chef, selon le F.B.I. Il avait été parmi les 18 hommes jugés en 1967 sur des accusations fédérales de conspiration pour violer les droits civils de M. Chaney, M. Goodman et M. Schwerner. Photo

M. Killen en 1964.

Crédit Associated Press
Ils ont été abattus dans la nuit du 21 juin 1964. Après une longue fouille menée par le F.B.I., leurs corps ont été retrouvés dans une ferme près de six semaines plus tard, enterrés à proximité sous un barrage en terre. Les accusations fédérales contre M. Killen, un opérateur de scierie et prédicateur à temps partiel dans de petites églises près de son domicile à Union, Miss., Ont été rejetées après un seul membre du jury tout blanc au procès de 1967, à Meridian, tenue dehors pour l’acquittement. Elle a dit qu’elle ne croyait pas qu’un homme de Dieu aurait pu participer à un tel crime.

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Par la suite, M. Killen, connu par des amis comme Preacher Killen, a continué à vivre avec sa femme, Betty Jo, dans leur modeste ranch près de sa ferme de 20 acres et de sa scierie. Il a repris sa prédication et a affiché une tablette avec les Dix Commandements sur sa pelouse. Mais en 1975, il a été accusé d’avoir téléphoné en menaçant de tuer un enquêteur privé qui avait été engagé par un homme pour suivre la femme de l’homme. L’homme a cru qu’elle avait une liaison avec M. Killen. M. Killen a été condamné à cinq mois de prison dans l’affaire, qui a été poursuivie par Marcus D. Gordon , le procureur du district de Neshoba County à l’époque et plus tard le juge qui a présidé le procès de meurtre. M. Killen a été inculpé par un grand jury du comté de Neshoba sur des accusations de meurtre en janvier 2005. Deux mois plus tard, libéré sous caution, il s’est cassé les deux jambes quand un arbre de sa ferme est tombé sur lui. Il s’est assis dans une chaise roulante lors de son procès public à Philadelphie alors qu’il se remettait de ses blessures, une silhouette décharnée respirant parfois à travers des tubes attachés à un réservoir d’oxygène. La poursuite pour meurtre, intentée par le procureur général de l’État du Mississippi, Jim Hood, et le procureur du district, Mark Duncan, reposait en grande partie sur les transcriptions de témoignages au procès fédéral. M. Killen aurait recruté la foule qui a tué les militants des droits civiques, bien qu’il n’ait pas été sur les lieux de leurs meurtres, étant allé à un salon funéraire pour assister à deux veillées. Lors d’un témoignage, son collègue Klansman a déclaré qu’il était allé au salon funéraire pour créer un alibi pour savoir où il se trouvait lorsque les meurtres ont eu lieu. Photo

Une affiche “manquante” pour Andrew Goodman, James Earl Chaney et Michael Henry Schwerner. En 2005, M. Killen a été condamné à 60 ans de prison pour sa mort.
En rendant un verdict d’homicide involontaire en 2005, le jury – composé de neuf Blancs et trois Noirs – a conclu qu’il n’y avait pas assez de preuves pour prouver que M. Killen savait que les trois travailleurs des droits civiques seraient tués quand il enverrait Klansmen les kidnapper. . M. Killen n’a pas témoigné au procès, mais il avait longtemps professé son innocence. Tout en défendant ardemment la ségrégation, il avait nié être membre du Klan, bien que l’un de ses avocats de la défense ait dit qu’il l’était.

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“Nous avons un peu de justice” La veuve de M. Schwerner, Rita Bender, a été consternée que le jury n’ait pas déclaré M. Killen coupable de meurtre. Mais après avoir entendu le juge Gordon le condamner à trois peines maximales consécutives de 20 ans sur les condamnations pour homicide involontaire coupable, elle a déclaré: «Je pense que nous avons eu un peu de justice ce matin. Le juge était un voisin de M. Killen et avait présidé les funérailles des parents de M. Killen. Certains amis du juge l’ont par la suite critiqué pour ne pas imposer de peines concurrentes à M. Killen, qui avait 80 ans à l’époque. “Chaque vie a de la valeur”, a déclaré le juge Gordon avant d’imposer la peine. “La loi ne reconnaît pas la distinction de l’âge.” En 2014, lors d’une cérémonie posthume, le président Barack Obama a remis la médaille présidentielle de la liberté, le prix civil le plus élevé de la nation, aux trois travailleurs des droits civiques assassinés. Remettant les décorations aux membres de leurs familles, il a dit que les jeunes hommes avaient “refusé de rester sur la touche” à une époque d’injustice raciale et que “leur assassinat brutal par une bande de membres du Ku Klux Klan a ébranlé la conscience de notre nation ” Le complot de meurtre s’est déroulé dans l’après-midi du 21 juin 1964, lorsque le shérif adjoint du comté de Neshoba, Cecil Price (décédé en 2001), a tiré sur le break des trois hommes et les a arrêtés. M. Schwerner, le conducteur, a été accusé d’excès de vitesse, et M. Goodman et M. Chaney ont été détenus pour enquête sur l’incendie d’une église noire dans la région qui devait servir de centre de recrutement pour les travailleurs des droits civiques. Les trois hommes étaient allés à l’église pour enquêter sur l’incendie, qui avait été établi par Klansmen. Photo

Les corps des trois travailleurs des droits civiques ont été retrouvés enterrés dans un barrage en terre près de Philadelphie, Miss., En 1964.

Crédit F.B.I., via Associated Press
Selon le témoignage, le shérif Price avait informé M. Killen qu’il tenait les trois hommes, lui laissant le temps de rassembler ses collègues Klansmen pour les piéger. Les Klansmen attendaient dans deux voitures près du poste de police, et quand les trois hommes furent relâchés cette nuit-là, ils les poursuivirent, ainsi que le shérif Price dans son croiseur. Quand ils ont rattrapé le break sur une petite route, les hommes en ont été tirés et tirés à mort.

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Parmi les 19 prévenus fédéraux figuraient le shérif Price et Sam Bowers, le magicien impérial des chevaliers blancs du Ku Klux Klan, que les autorités fédérales considéraient comme le groupe le plus violent du Klan. On a dit que M. Bowers a spécifiquement marqué M. Schwerner pour la mort en raison de ses activités étendues de droits civils dans la région de Philadelphie. M. Schwerner a été décrit par le ministère de la Justice dans son résumé des événements de 2016 comme “particulièrement vilipendé par le Klan”. M. Chaney avait également participé à des travaux sur les droits civils dans la région, mais M. Goodman était là pour la première fois. Sept des accusés ont été reconnus coupables au procès; un autre a avoué, plaidé coupable et n’a pas été jugé mais a témoigné contre les autres. Aucun n’a purgé plus de six ans de prison. Huit accusés ont été acquittés. M. Killen était parmi les trois dont les cas se sont terminés par des jurys accrus. Dans le procès pour meurtre d’Etat de M. Killen, les procureurs ont cherché à porter des accusations contre les huit prévenus survivants du procès fédéral, mais le grand jury n’a inculpé que M. Killen. L’historien David Oshinsky, en écrivant dans le New York Times en 1998, racontait une interview que M. Killen lui avait donnée dans laquelle il disait des victimes: «Ces garçons étaient des communistes qui allaient dans une école de formation communiste. Je suis désolé qu’ils se soient fait tuer. Mais je ne peux pas montrer de remords pour quelque chose que je n’ai pas fait. ” Photo

M. Killen avec le shérif adjoint Cecil Price du comté de Neshoba en octobre 1967 à Meridian, Miss., Où ils attendaient des verdicts dans les meurtres. Selon le témoignage, le shérif Price avait informé M. Killen qu’il tenait les trois hommes, laissant le temps à M. Killen de rassembler ses collègues Klansmen pour les piéger.

Crédit Jack Thornell / Associated Press
Jerry Mitchell, un journaliste de The Clarion-Ledger de Jackson, Miss., Qui a enquêté sur de nombreux crimes racistes du Sud, a cité M. Killen comme lui disant en 1999 que quelque temps après il avait été interrogé par le F.B.I. Dans l’assassinat du révérend Martin Luther King Jr. en 1968, il demanda si le bureau savait qui avait commis le meurtre parce que, dit-il, «je veux juste lui serrer la main». Il a dit qu’il était innocent Selon le récit de M. Mitchell, lorsqu’il a demandé à M. Killen ce qui devait arriver aux assassins des trois travailleurs des droits civiques, M. Killen a répondu: «Je ne vais pas dire qu’ils ont eu tort.

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Quand il a été jugé pour meurtre en 2005, M. Killen, interviewé pour le documentaire “Neshoba: Le prix de la liberté” (2010), a dit qu’il était devenu un “agneau sacrificiel”. “Je suis probablement le seul scieur du Sud qui n’a jamais fouetté l’une de ses mains noires”, a-t-il déclaré, tout en dénonçant le “mélange” des races. Edgar Ray Killen est né le 17 janvier 1925, l’aîné de huit enfants d’une famille qui travaillait depuis longtemps comme bûcherons, meuniers et fermiers dans la région de l’Union, Miss., Non loin de là où les trois travailleurs des droits civiques seraient tué. Patsy Sims, qui recherchait un livre sur le Klan quand elle a interviewé M. Killen en 1976, a écrit dans le magazine littéraire australien Oxford American en 2014 qu’il lui avait dit qu’il avait terminé ses études secondaires, qu’il avait étudié l’agriculture dans un collège, acheté une scierie à l’âge de 19 ans et avait prêché depuis son début des années 20, la plupart du temps à une église baptiste. Dans ses notes à la suite de l’interview, elle le décrivit comme «un homme léger qui semblait presque comique dans son chapeau de cow-boy et son costume ample», prêtant l’apparence de «quelqu’un qui venait de descendre d’un bus Greyhound». M. Killen et sa femme, Betty Jo – il s’agissait apparemment du deuxième mariage pour les deux – n’avaient pas d’enfants ensemble. L’information sur les survivants de M. Killen n’était pas disponible. Photo

M. Killen lors d’une audience à Philadelphie, Miss., En septembre 2009.

Crédit Kyle Carter / Reuters
La mère de James Earl Chaney, Fannie Lee Chaney, de Willingboro, NJ, et la mère d’Andrew Goodman, Carolyn Goodman, psychologue clinicienne à Manhattan qui est devenue une éminente militante des droits civiques après la mort de son fils, a témoigné brièvement au procès de M. Killen. la veuve de M. Schwerner, qui avait travaillé avec lui dans la campagne électorale du Mississippi. Mme Chaney et Mme Goodman tous deux sont décédés en 2007. Ben Chaney, un frère cadet de James Earl Chaney, était parmi les pleureuses lors des funérailles de Mme Goodman, et il a médité sur les décennies d’angoisse pour les deux femmes.

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“Ils ont porté un sacré fardeau pendant longtemps”, a-t-il dit. “Un sacré fardeau – sachant que vos fils ont été assassinés et que les meurtriers étaient dans la rue en liberté.” En juin 2016, M. Hood, le procureur général du Mississippi, a annoncé la fin des enquêtes actives menées par le gouvernement fédéral et l’État sur les meurtres des travailleurs des droits civils, affirmant qu’il était peu probable qu’il y aurait d’autres condamnations. M. Gordon, le juge dans le procès pour meurtre, était mort un mois plus tôt . Dans son rapport sur l’affaire, présenté à M. Hood en juin, le ministère de la Justice a déclaré que, dans le cadre de sa poursuite d’enquête, il avait tenté d’interviewer M. Killen en 2012, mais que son avocat avait refusé de parler aux enquêteurs fédéraux. et a continué à soutenir qu’il ne savait rien au sujet des meurtres. “Chaque fois qu’une personne passe, sa famille pleure”, a déclaré le frère d’Andrew Goodman, The Clarion-Ledger. “Cependant, dans le cas d’Edgar Ray Killen, il appartient à une plus grande partie de l’histoire américaine, où les suprématistes blancs ont pris des vies noires en toute impunité.” Lorsque M. Killen a été reconnu coupable d’homicide involontaire coupable, Jim Prince, le rédacteur en chef de l’hebdomadaire The Neshoba Democrat, a déclaré qu’un fardeau collectif avait été levé dans un coin jadis tristement célèbre du Mississippi. “Enfin, enfin, finalement”, a déclaré M. Prince. “Cela envoie certainement un message, je pense, aux criminels et aux voyous que la justice règne dans le comté de Neshoba, contrairement à il y a 41 ans.”

Correction: 12 janvier 2018 Une version antérieure de cette notice nécrologique a mal indiqué l’emplacement de la prison dans le Mississippi où M. Killen est mort. C’est à Parchman, pas à Jackson.

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