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Elle était un chroniqueur Post – et un espion héroïque de la Seconde Guerre mondiale

Elle était un chroniqueur Post – et un espion héroïque de la Seconde Guerre mondiale

En 1941, Virginia Hall était une Américaine de 35 ans vivant à Londres quand elle a envoyé un câble à un vieil ami qui travaillait au New York Post. L’Europe était en pleine guerre et Paris venait de se rendre aux nazis. Le journal serait-il intéressé par ses dépêches sur la vie à Vichy en France?
L’éditeur George Backer a répondu immédiatement. Il aimerait bien publier ses rapports, mais était-elle sûre de vouloir se lancer dans une mission aussi dangereuse?
Hall a dû rire. Après tout, Backer ne savait pas qu’il avait affaire à l’un des espions les plus intelligents des forces alliées.
Getty Images Il y a un dicton que l’actrice Ginger Rogers a fait tout ce que son partenaire de danse à l’écran Fred Astaire a fait sauf à reculons et dans les talons. Eh bien, Virginia Hall – alias Brigitte LeContre, nom de code “Germaine” – a fait tout ce que le fictif James Bond ferait, sauf dans la vraie vie et avec une jambe.
Au cours de ses trois années de travail en France pour les gouvernements britannique et américain, Hall a recruté des résistants, fourni des armes à ses camarades, aidé les pilotes alliés, organisé des jailbreaks et même fait sauter quelques ponts. Elle pouvait parler cinq langues, mentir entre ses dents et entailler un ennemi dans la gorge avec un couteau. La Gestapo la surnommait la «dame boiteuse» à cause de sa jambe de bois, que Hall nomma Cuthbert. Elle a été marquée “le plus dangereux de tous les espions alliés.”
“Elle a été la première résidente de Grande-Bretagne sur le terrain, la plus durable et certainement la plus influente”, a déclaré Sonia Purnell, qui a écrit une biographie de Hall intitulée “Une femme sans importance”.
Pourtant, malgré ses réalisations, Hall a été largement oublié.
“Pour une raison quelconque, elle n’a pas vraiment été connue en dehors de la communauté du renseignement”, a déclaré Shelby Prichard, chef d’état-major du nouveau musée Spyscape de Manhattan.
Même la nièce de Hall, Lorna Catling, a déclaré au Post qu’elle n’avait aucune idée de l’ampleur des actes héroïques de «tante Dindy».
“Nous avons pensé qu’elle entrait dans quelque chose de secret, mais je ne savais pas exactement quoi”, a déclaré Catling, qui a maintenant 80 ans. “Je savais qu’elle était une espionne, mais elle n’en a jamais parlé.”
Tout est sur le point de changer. Le 9 février, Spyscape ouvrira à Hell’s Kitchen une exposition inaugurale sur les exploits de Hall durant la Seconde Guerre mondiale. Paramount a annoncé que Daisy Ridley jouera la “dame limpide” dans un film basé sur le livre de Purnell l’année prochaine. Et un roman basé sur la vie de Hall – par Craig R. Gralley, ancien agent de la CIA – est également en préparation.
“Je pense que les gens sont plus intéressés par les histoires de femmes, alors que dans le passé, ils auraient été réduits”, a déclaré Gralley au Post. «Et [Hall] est une histoire formidable: c’est une histoire sur le handicap, c’est une histoire sur les femmes, c’est une histoire d’espionnage à l’étranger – elle contient tous les éléments d’une histoire vraiment inspirante qui peut être un exemple pour les femmes et les hommes. plus de.”
Certains des passeports délivrés à Virginia Hall au cours de sa carrière OSS. CIA Hall est né en 1906 dans une famille aisée de Baltimore. Son grand-père était un magnat de la marine marchande et son père était un entrepreneur. En grandissant, Hall et son frère cadet, John, ont passé l’été dans la ferme et les vacances familiales de 110 acres du Maryland en Europe. La jeune Virginia parlait couramment le français, ramassait des serpents et pouvait tirer une arme à feu.
Contrairement à ses camarades de classe, cependant, Virginia – mince, 5 pieds 7 pouces, avec des cheveux bruns ondulés et des pommettes sculptées – n’avait aucun intérêt à s’installer.
«La seule façon pour une femme d’aller de l’avant dans le monde est de recevoir une éducation», a-t-elle déclaré à l’obtention de son diplôme d’études secondaires. Ses camarades de classe l’ont votée “la plus originale”.
“Elle était une femme très en avance sur son temps”, a déclaré Judith Pearson, auteur de ” Les loups à la porte », Sur les activités de Hall durant la Seconde Guerre mondiale.
Hall a rêvé de devenir diplomate et, après avoir étudié à Radcliffe, Barnard et la Sorbonne, a décroché un stage à l’ambassade américaine à Varsovie, en Pologne. Mais ses espoirs ont été déçus lorsqu’elle a eu un horrible accident de chasse alors qu’elle était en mission en Turquie, ce qui l’a amenée à perdre sa jambe gauche.
“Sa vie était juste une série d’obstacles”, a déclaré Prichard, notant que les Etats-Unis n’ont pas permis aux personnes handicapées d’entrer dans le service extérieur. “Mais si elle était devenue diplomate, elle ne serait peut-être jamais devenue une espionne.”
Après s’être rétabli, Hall l’a escaladé à Paris au début de la Seconde Guerre mondiale. Elle s’est jointe à l’unité française de service d’ambulance, évitant les balles et se précipitant sur les civils blessés pour obtenir des soins tout en clopinant sur sa nouvelle jambe de bois de 7 livres. Quand la France est tombée en Allemagne en 1940, elle s’est enfuie en Grande-Bretagne.
Elle avait beaucoup de courage. Elle avait beaucoup de capacité native … Elle savait aussi comment – et c’était quelque chose de très important – de créer un mensonge spontané et de garder la bouche fermée.
Les États-Unis n’avaient pas rejoint la guerre, mais Hall était désespéré de faire quelque chose pour aider les Alliés. Heureusement, le Premier ministre britannique Winston Churchill venait de lancer le Special Operations Executive pour espionner les Allemands, et l’organisation avait désespérément besoin de recrues.
“Les connaissances des Britanniques sur l’Allemagne et la France à cette époque étaient très dérisoires”, a déclaré Gralley. “Le SOE comptait sur les Guides Michelin pour se déplacer, ce qui vous indique le niveau de connaissance qu’ils avaient de leur adversaire.”
Les Britanniques ont remarqué la passion de Hall, le moxie et la maîtrise du français et de l’allemand. Elle ferait l’espion parfait.
En août 1941, Hall débarqua à Lyon, en France, avec des faux papiers et environ 1 million de francs de monnaie contrefaite, ce qui serait utile en soudoyant des sources. Sa couverture était également vraie: elle était une journaliste américaine francophone pour le New York Post.
La mission de Hall était similaire à ce qu’elle ferait en tant que journaliste. Elle devait informer le SOE sur la vie à Vichy en France, y compris les développements politiques, les conditions économiques et la volonté des gens de se rebeller. Mais Hall a fait beaucoup plus – elle a bientôt recruté des espions, fournissant des agents avec des armes, organisant des sauts de parachute, offrant des maisons sûres aux membres de la résistance et organisant même des jailbreaks.
Virginia Hall monte une gondole, debout avec sa jambe prothétique CIA “Être un bon espion, c’est être invisible, et beaucoup de gens à cette époque ont tenu compte des femmes, en particulier d’une femme handicapée ou handicapée”, a déclaré Gralley. “Elle a eu beaucoup de courage. Elle avait beaucoup de capacité native. . . Elle savait aussi comment – et c’était quelque chose de très important – de créer un mensonge spontané et de garder la bouche fermée.
Elle est restée à Lyon jusqu’en novembre 1942, mais sa couverture a été détruite. L’agent de la Gestapo, Klaus Barbie, surnommé le «boucher de Lyon» à cause de ses captifs torturants et meurtriers, avait fait circuler des affiches et placé une prime sur sa tête. Lorsque les États-Unis ont déclaré la guerre à l’Allemagne cette année-là, la position de Hall en tant que journaliste américain capable de se déplacer dans le pays était précaire. Sa seule issue était par les Pyrénées, un trek traître de deux jours qui la mènerait à l’Espagne neutre – qu’elle a fait dans l’hiver mort, avec une jambe prothétique.
“Croyez-moi, c’était difficile”, a déclaré le biographe Purnell. “Ça fait vraiment mal. Sa prothèse était incroyablement primitive. C’était très lourd. Et elle a surmonté ça. ”
Quand Hall est revenu à Londres, elle a supplié son contact SOE de la renvoyer en France. Mais alors que la Grande-Bretagne disait que c’était trop dangereux, le Bureau américain des services stratégiques (OSS) était heureux d’avoir un agent aussi expérimenté qui travaillait pour eux. Mais elle aurait besoin d’un déguisement beaucoup plus radical.
Au printemps de 1944, les États-Unis envoyèrent Hall par bateau à Paris – ils ne purent pas la parachuter à cause de sa jambe. Pendant son passage, elle a teint ses cheveux en gris et s’est exercée à transformer sa marche boiteuse en un battement de chamois. Elle a rembourré sa silhouette svelte avec des péplums, deux jupes en laine et des couches de chandails baggy. Elle a même eu ses dents déposées pour ressembler aux types de plombages utilisés par les dentistes français.
Un tableau de Jeffrey W. Bass, accroché au siège de la CIA, dépeint Hall en utilisant une radio à bicyclette pour envoyer des communiqués. CIA Pendant la journée, Hall faisait le ménage et cuisinait pour un fermier et sa mère. Elle fabriquait du fromage et le vendait sur les marchés – où elle pouvait écouter les conversations des soldats allemands – et pendant ses promenades, elle cherchait des endroits où les avions alliés pourraient parachuter des armes, des fournitures et d’autres agents.
Quand elle n’était pas occupée avec ses tâches domestiques, Hall a coordonné des actes de sabotage et de guérilla et de guerre psychologique. Une nuit, elle et deux de ses camarades se sont faufilés pour déposer des explosifs sur une voie ferrée que les nazis utilisaient pour livrer des armes, alors qu’ils étaient presque attrapés par deux Allemands ivres qui trébuchaient le long du chemin de fer. Bien que le plan ait été couronné de succès, Londres lui a dit qu’elle pouvait planifier des attaques mais ne pas les exécuter: elle avait trop de valeur.
Selon Pearson, entre le 14 juillet et le 14 août de la même année, Hall transmit 37 messages à Londres, organisa et reçut 22 parachutistes et coordonna d’innombrables actes de sabotage. Son groupe était responsable de l’assassinat de 170 Allemands et de la capture de 800 autres.
Elle a reçu des prix des gouvernements britannique, français et américain – mais elle a évité la cérémonie publique. Elle ne voulait pas être reconnue.
“Son plan était de continuer dans une certaine forme d’espionnage après la guerre”, a déclaré Pearson.
En 1947, Hall a été engagée comme représentante sur le terrain pour le nouveau Central Intelligence Group (plus tard, la CIA). Elle a voyagé en Italie, en Suisse et en France pour collecter des informations sur l’Europe d’après-guerre.
Pourtant, en 1948, Hall était de retour aux États-Unis, et tandis qu’elle continuait à travailler pour la CIA, elle – comme beaucoup de ses collègues femmes – se retrouva bloquée dans les travaux clandestins qu’elle réclamait.
“C’était la fin des années 40, et c’était un monde et un pays extrêmement misogynes”, a déclaré Pearson. “Elle avait 40 ans, alors ils se sont dit qu’elle était trop vieille. Ils l’ont reléguée à un travail de bureau.
“Elle aurait pu très bien faire comme agent infiltré, mais même les analystes à l’époque étaient des hommes. Ils ne voulaient tout simplement pas l’utiliser. ”

Hall a épousé un autre membre de l’OSS, Paul Goillot, qu’elle a rencontré vers la fin de la guerre. Après avoir pris leur retraite de la CIA en 1966, à l’âge de 60 ans, ils ont déménagé à Barnesville, au Maryland, avec leurs cinq caniches français (ils n’avaient pas d’enfants).
Catling a dit qu’elle était un peu “intimidée” par sa tante, qui fumait et buvait et jurait comme un marin, et qui avait un passé mystérieux.
“Elle était très gentille, sinon exactement du type chaud et flou”, se souvient Catling en riant. “Elle a emmené mon frère et moi au théâtre; elle nous a présenté au calmar et différents aliments. Je l’aimais toujours et j’étais très fière d’elle. J’avais l’habitude de me vanter auprès de mes amis que ma tante était une espionne.
Après des décennies dans l’obscurité, les actions de Hall sont enfin en train de faire surface. La CIA a dévoilé le Virginia Hall Expeditionary Centre, un centre de formation à Langley, en Virginie, l’année dernière, et a déclassifié ses dossiers il y a environ 10 ans. Maintenant, le gouvernement britannique publie des documents sur son passé. Après avoir été si loin de son temps, il semble que la société ait finalement rattrapé cette héroïne peu conventionnelle.
“Elle a changé la façon dont les femmes ont été vues dans les cercles du renseignement pour toujours”, a déclaré Purnell. “Elle était une pionnière.”

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