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Faites la connaissance de Challenger, un pygargue à tête blanche dont les compétences sont en forte demande

Faites la connaissance de Challenger, un pygargue à tête blanche dont les compétences sont en forte demande

Par Samantha Drake | Spécial au Washington Post
PHILADELPHIE – La première grande acclamation à Lincoln Financial Field a eu lieu lorsque les Eagles de Philadelphie ont couru sur le terrain. Le deuxième rugissement est venu pendant “The Star-Spangled Banner” – quand un véritable aigle a plongé autour du stade.
Le plumeux était un aigle chauve nommé Challenger, et il est un gros problème. L’oiseau de sauvetage de 28 ans est entraîné à voler librement vers l’hymne national, un exploit qu’il a joué lors de plus de 350 événements publics au cours des deux dernières décennies.
Parmi eux: Plus de 80 matchs de la saison régulière de la NFL, trois matchs de la NFL Pro-Bowl All-Star, le championnat national de NCAA, 11 jeux de la série mondiale, des dizaines de matchs de baseball majeure et l’Indianapolis 500.
Michelle Bauer et Spencer Williams de l’American Eagle Foundation montent un ascenseur avec Challenger à un pont supérieur à Lincoln Financial Field avant un match entre les Eagles de Philadelphie et les Cowboys de Dallas. (Eileen Blass / Pour le Washington Post) Lorsque les pygargues à tête blanche ont été retirés de la liste des espèces en voie de disparition en 2007, Challenger était là. Lorsque les présidents George W. Bush et Barack Obama ont été inaugurés pour la première fois, Challenger – un patriote fermement non partisan – est apparu lors des concerts qui ont suivi.
“Nous ne choisissons pas entre les démocrates et les républicains”, a déclaré son entraîneur, Al Cecere, le président et chef de la direction de l’American Eagle Foundation. “Challenger représente tous les Américains.”
Rester avec toute cette demande nécessite un entourage impressionnant et un horaire strict.
Cecere et quatre autres humains voyagent avec l’oiseau pour s’occuper de lui, se coordonner avec les organisateurs et filmer ses vols. L’équipe du Tennessee est sur la route presque toutes les semaines, sauf en été, quand Challenger est en train de muer et ne regarde pas de son mieux.
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Parfois ils conduisent, mais souvent ils volent – toujours sur Southwest, ce qui permet à Challenger dans la cabine et permet parfois à Cecere de réquisitionner le micro du pilote pour offrir une séance d’éducation en vol sur les aigles.
“Challenger est une partie inspirante de notre expérience de la journée”, a déclaré Anne Gordon, vice-présidente senior des Eagles de Philadelphie, une équipe qui a enrôlé l’oiseau pour quatre matchs en 2017 – et qui, a-t-elle noté, tire son nom en 1933 de l’emblème du National Recovery Act du New Deal. “Avoir Challenger à nos jeux aujourd’hui ne nous rappelle pas seulement l’histoire de notre équipe, mais aussi celle de notre nation. Cela résonne vraiment avec nos fans. ”
Les missions de Challenger ne durent que quelques minutes, mais elles sont précédées de beaucoup de préparation. Quelques heures avant que les Eagles jouent les Cowboys de Dallas le Nouvel An, l’oiseau a pratiqué son vol deux fois. Les membres de l’équipe, tous portant des casques d’écoute, ont inspecté les lieux pour s’assurer qu’aucun câble ou autre obstacle n’entraverait sa montée en flèche. On a mesuré la vitesse du vent pour s’assurer qu’il était inférieur à 17 mph, parce que les rafales raides peuvent souffler l’aigle de 6 livres hors cours. Comme d’habitude, deux trackers GPS ont été attachés aux plumes de la queue de Challenger juste au cas où l’oiseau décide de chercher la liberté au-delà du stade; Cecere a dit qu’ils n’ont jamais dû être utilisés.
Cecere et sa fille, Laura Sterbens, directrice des opérations de la fondation, ont marché sur le terrain alors qu’une chorale de garçons commençait à chanter l’hymne national. Des feux d’artifice ont explosé sur la ligne “Et les fusées rouges de la fusée …”, et quand la dernière étincelle s’est dissipée, c’était le moment de Challenger. Sterbens souffla un sifflement et commença à balancer un leurre en cuir sur une longue corde, tandis que Cecere levait sa main gantée. Tant le leurre et le gant disent à l’aigle de “venir ici” et qu’une récompense savoureuse sera en attente.
Une seule variable restait, et c’était Challenger lui-même.
L’aigle décide comment il va aller d’où il a été libéré à l’endroit où il atterrit. Parfois, il vole directement d’un point à l’autre. D’autres fois, Challenger choisit d’encercler une ou deux fois avant d’atterrir.
Ce jour-là, l’image de Challenger a brillé sur le grand écran du stade alors que l’aigle était sorti d’un niveau supérieur du stade. Il a navigué directement sur le terrain et s’est installé sur le gant de Cecere. L’entraîneur, âgé de 70 ans, a tenu l’aigle en l’air pendant un moment, puis s’est dirigé vers la ligne de touche, où Challenger a montré son sens des médias en déployant majestueusement ses ailes alors que les gens brandissaient des smartphones pour prendre sa photo.

Le chemin vers la célébrité de Challenger n’était pas aussi direct. Il est venu à la fondation de l’aigle en 1990, cinq ans après que Cecere a décidé de quitter une carrière dans l’industrie du divertissement pour tenter de sauver une espèce qui était alors en voie de disparition dans 48 États. L’organisation élabore maintenant des aigles à tête blanche pour la remise à l’eau et réhabilite et prend soin des rapaces, des hiboux et d’autres types d’oiseaux blessés.
Spencer Williams prend un bain alors que Challenger secoue la tête en buvant de l’eau après son vol d’avant-match pendant l’hymne national. Williams est conservateur d’oiseaux pour l’American Eagle Foundation. (Eileen Blass / Pour le Washington Post) Une tempête avait fait exploser le nid de Challenger d’un arbre en Louisiane alors qu’il n’avait que quelques semaines, et ses premiers sauveteurs l’avaient nourri à la main avant de le livrer aux autorités de la faune. Ils ont essayé de le relâcher trois fois, mais il avait été conditionné à des dons et n’était pas capable de se débrouiller dans la nature. Alors ils ont placé l’oiseau avec le groupe de Cecere, qui l’a nommé en l’honneur de l’équipage de la navette spatiale qui a explosé en 1986.
Mais contrairement à beaucoup de ses pairs blessés à la base de l’aigle, Challenger était en parfait état et pouvait voler. Cette habileté et sa disposition décontractée ont donné une idée à Cecere: Pourquoi ne pas entraîner l’aigle à voler librement, sans ligne de fond, lors des événements de l’hymne national? Le spectacle dramatique aiderait à sensibiliser sur la protection des pygargues à tête blanche, il a figuré, et être un hommage patriotique à la botte.
Cecere a étudié les techniques de formation et a choisi celles qui sont utilisées dans la fauconnerie car elles sont basées sur le renforcement positif et les récompenses alimentaires.
“Tout ce que vous faites est conçu pour gagner la confiance de l’oiseau”, a-t-il dit.
Tout d’abord, Cecere a commencé à nourrir Challenger à partir d’un gant qu’il portait pendant l’entraînement. Ensuite, il a entraîné l’oiseau à voler sur de courtes distances et revenir à la terre sur le gant pour une friandise, généralement un morceau de poisson. Cecere a également présenté Challenger à de nouvelles situations, le montrant dans les écoles et les petits rallyes de moto.
En 1995, Challenger était prêt pour son premier vol lors d’un grand événement – un tournoi de pêche professionnel en Caroline du Nord. Il a donné une performance parfaite.
Aujourd’hui, les organisateurs d’événements qui veulent réserver Challenger doivent couvrir les frais de voyage pour lui et son équipe, ainsi que faire un don à la Fondation American Eagle. Et après toutes ces années, l’oiseau semble toujours apprécier le fait d’être à l’honneur et a tendance à s’extérioriser à chaque fois qu’il entend l’hymne national, parce que pour lui le temps signifie traiter le temps.
“C’est sa chanson préférée,” plaisanta Cecere.
Un événement sportif auquel Challenger n’a pas encore participé est le Super Bowl, mais ce n’est pas par manque d’offre de Cecere. L’entraîneur a dit qu’il aimerait voir Challenger l’ajouter à ses réalisations.
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Dans un courriel, le porte-parole de la NFL, Brian McCarthy, a déclaré que la ligue avait «toujours fièrement incorporé un certain nombre de moments patriotiques dans l’apparat» du grand match, mais qu’elle n’avait «pas choisi l’aigle sur le site».
Challenger, pour sa part, ne semble pas en train de perdre le sommeil.
De retour dans son vestiaire à Philadelphie, l’aigle déchira un morceau de saumon pêché à l’état sauvage et but de l’eau des Fidji dans une tasse, que son équipe avait achetée plus tôt dans la journée à Whole Foods. Il a réussi à garder un air majestueux même quand il a plongé son bec dans l’eau et a envoyé des gouttes voler sur les spectateurs.
Williams détient Challenger sur un pont supérieur à Lincoln Financial Field avant le premier de deux vols d’entraînement au stade. (Eileen Blass / Pour le Washington Post) “Nous aimons lui donner le meilleur sur la route”, a déclaré Cecere. “Il est traité comme un athlète.”
Bientôt, l’équipe de l’AEF faisait ses bagages. Ils devaient se rendre à New York pour le prochain concert de Challenger: la Classique d’hiver de la Ligue nationale de hockey le jour du Nouvel An.
Challenger pourrait vivre jusqu’à l’âge de 50 ans, et Cecere a dit qu’il travaillerait aussi longtemps qu’il serait en bonne santé.
“Performing est un enrichissement pour lui”, a déclaré Cecere. “Il arrive à faire ce qu’il est né pour faire – voler.”

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