Avant même que les spectaculaires feux de forêt du sud de la Californie ne commencent à se faire sentir cette semaine, la Californie connaissait déjà sa saison de feu la plus meurtrière et la plus meurtrière.
Et ça ne fait qu’empirer.
Dans les comtés de Ventura et de Los Angeles, quatre feux provoqués par les vents de Santa Ana font rage deux semaines avant le début de l’hiver, rien de moins. Mercredi, au moins 150 maisons avaient brûlé, dont au moins quatre dans l’enclave étoilée de Bel-Air. Les flammes auraient endommagé les bâtiments de la propriété du magnat des médias Rupert Murdoch et menacé les maisons d’autres célébrités, y compris Elon Musk de Tesla. Le feu de Skirball a fermé l’Interstate 405 pendant un certain temps mercredi, fermé le célèbre Getty Museum, et fermé des cours à l’UCLA et la production de plusieurs séries télévisées, y compris Westworld de HBO.
Il n’y a aucun signe de laisser tomber. Jeudi “sera le pire jour avec les vents”, a déclaré mercredi la porte-parole de Cal Fire, Lynne Tolmachoff. “Nous nous attendons à des rafales jusqu’à ou même pire que les feux de North Bay. Nous attendons des rafales jusqu’à 80 mph. ”
Les scènes de calamité californienne remplissent les ondes deux mois à peine après que les incendies de Country Wine ont fait la une des journaux internationaux. Également mercredi, les fonctionnaires de l’État ont annoncé que le coût étonnant des réclamations d’assurance dans les incendies d’octobre dans le nord de la Californie avait dépassé 9 milliards de dollars. Ces tempêtes de feu ont tué 44 personnes de Mendocino à Santa Rosa, brûlé 8 900 structures et détruit des dizaines de véhicules et d’autres biens personnels.
Des flammes jaillissent d’un manoir de Bel-Air mercredi après-midi alors que le feu de Skirball continue de brûler dans la région. (Photo par Gene Blevins / SCNG) Alors que les feux de North Bay ont à eux seuls transformé 2017 en une saison des feux de forêt la plus meurtrière de l’histoire de l’État, l’État d’Or se rapproche également d’une année presque record pour les acres brûlés. En 2008, près de 1,6 million d’acres ont brûlé à travers l’état; cette année, avant les incendies de cette semaine, près de 1,2 million d’acres avaient brûlé.
Pour les Californiens qui ont accueilli l’un des hivers les plus humides et les plus difficiles au début de 2017, la fureur des feux est saisissante. Ce qui est encore plus surréaliste, cependant, est le calendrier des incendies LA: claquer au milieu de la saison de Noël, avec des arbres dans les salons et des lumières colorées sous les combles.
Les feux de Californie du Sud en décembre “ne sont pas sans précédent”, a déclaré Jan Null, météorologue au Golden Gate Weather Services, mais “en général, ils ont leurs plus gros feux de plus en octobre et en novembre”.
Sur les 20 incendies les plus destructeurs de l’histoire de la Californie, 11 sont survenus en octobre, dont trois dans les incendies de cette année. Deux ont été déclenchés en novembre, selon Cal Fire. Aucun n’a brûlé en décembre, bien qu’il soit encore trop tôt pour savoir si les feux du sud de la Californie ont la force destructrice de figurer parmi les 20 premiers.
Le pompier de Los Angeles Luis Vargas affronte le feu de Skirball sur la route de Casiano à Bel-Air mercredi. (Photo par Ed Crisostomo, Nouvelles quotidiennes de Los Angeles / SCNG) “Il y a certainement du potentiel”, a déclaré Tolmachoff de Cal Fire.
Les incendies de fin de saison «deviennent de plus en plus normaux», a-t-elle déclaré. “Nos saisons de feu sont devenues plus longues au cours des deux dernières décennies, augmentées de plus de 70 jours par an.”
Pourtant, Décembre est inhabituel pour un tel feu destructeur énorme. Et il y a deux facteurs clés à l’œuvre: les conditions météorologiques et le changement climatique.
Peu de temps après les incendies meurtriers d’octobre en Californie du Nord, la région a été arrosée de pluies, à l’exception de la fin de la saison des incendies ici. Mais la trajectoire de la tempête a évité la moitié sud de l’État, qui n’a reçu presque aucune précipitation depuis plusieurs mois. Los Angeles a reçu moins de deux dixièmes de pouce de pluie depuis le 1er mai.
“Je roulais dans les comtés de Mendocino et Butte et il y a du feuillage vert qui revient,” a déclaré Null. “Ils ne l’ont pas encore eu dans le sud de la Californie.”
L’état entier n’est pas susceptible de recevoir de la pluie de sitôt. Une forte crête de haute pression stationnée sur une grande partie de la côte ouest bloque les tempêtes et les envoie vers le nord à la frontière entre les États-Unis et le Canada, selon le National Weather Service. Les scientifiques fédéraux prédisent que toute la Californie restera sèche au moins jusqu’au 20 décembre.
Les pompiers de Los Angeles, Tanner Keeler, à gauche, et Francisco Martinez protègent une maison sur Bel Terrace alors que les pompiers affrontent le Skirball Fire à Bel-Air mercredi. (Photo par Ed Crisostomo, Nouvelles quotidiennes de Los Angeles / SCNG) Le changement climatique a aussi des effets qui ne peuvent être pris en compte qu’avec le temps.
«Nous connaissons des saisons de feux à risque élevé et éoliennes depuis de nombreuses années, mais le changement climatique augmente la probabilité de l’étendre à l’automne ou à l’hiver», a déclaré le professeur UC Merced LeRoy Westerling, spécialiste du climat et des incendies.
En raison du climat méditerranéen de la Californie, où une poignée de tempêtes peuvent constituer toute la saison des pluies, deux ou trois déluges peuvent faire la différence entre une année humide et une année sèche.
“Le timing devient beaucoup plus variable, aussi”, a déclaré Westerling. “Si vous avez trois tempêtes et non cinq, vous pourriez ne pas en avoir à l’automne.”
Et cela conduit à des conditions de feu dévastatrices cette semaine à Los Angeles.
Pendant les cinq années de sécheresse en Californie, “les vents qui propulsent les feux – à la fois le Santa Anas dans le sud de la Californie et le Diablos dans le nord – n’étaient pas aussi grands”, a déclaré Tolmachoff. “Nous avons eu des événements de vent, mais ils n’ont pas duré aussi longtemps. Ces jours-ci, nous parlons d’un événement de cinq jours avec ces Santa Anas. C’est un grand potentiel pour que les incendies commencent et s’étendent. ”
Après la sécheresse, les pluies record de l’hiver dernier ont également stimulé la croissance des broussailles, qui s’est éteinte en été, ce qui a permis de produire du combustible de feu. Ajouter les vents rafales déchirant à travers les nouveaux développements de la maison, et les conditions sont mûres pour la dévastation.
Une épaisse fumée noire s’élève dans l’air mercredi d’une maison en feu dans le feu de Skirball. (Photo par Gene Blevins / Spécial au Los Angeles Daily News / SCNG) C’est ce que les comtés de Ventura et de Los Angeles ont connu cette semaine, car les incendies ont forcé des milliers de personnes à quitter leur foyer et conduit à une déclaration d’état d’urgence du gouverneur Jerry Brown qui ouvrira la voie à davantage de secours. Mercredi après-midi, les responsables se préparaient à plus de dégâts, mais soulagés que personne n’ait été tué.
“Ce sont les jours qui vous brisent le coeur”, a déclaré le maire de Los Angeles, Eric Garcetti, “mais ce sont les jours qui nous gardent ensemble”.

Les services de fil de Bay Area News Group ont contribué à ce rapport.

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