C’est inquiétant pour de nombreuses raisons, dit-il, au premier rang desquelles il peut résulter des soins médicaux inférieurs à certains patients. Exemple: Le programme universel de dépistage des troubles sanguins en Californie a identifié des milliers d’enfants non-noirs porteurs du trait drépanocytaire et ayant obtenu des scores à la maladie – des patients qui avaient des médecins ayant reçu la «sagesse» auraient pu manquer.

Le professeur Yudell fait partie d’un groupe de plus en plus nombreux d’érudits et de chercheurs qui soutiennent qu’en science, au moins, nous devons dépasser le concept de race et, si possible, le mettre au rebut. Le professeur Yudell et d’autres soutiennent qu’au lieu de parler de race, nous devrions parler d’ascendance (qui, contrairement à la «race», fait référence à son patrimoine génétique, pas à ses qualités inné); ou les variants de gènes spécifiques qui, comme le trait drépanocytaire, affectent le risque de maladie; ou des facteurs environnementaux comme la pauvreté ou l’alimentation qui touchent certains groupes plus que d’autres.

La poussée à abandonner le concept de course peut sembler contredire une autre tendance progressive en médecine: une attention accrue à la façon dont la race affecte le traitement. Les recherches suggèrent que les Noirs et les autres minorités sont moins susceptibles que les Blancs de recevoir un traitement contre la douleur et le comportement du patient dans un certain nombre de domaines médicaux. La question est complexe, mais certains scientifiques pensent que les stéréotypes inconscients des médecins entraînent en partie ces disparités.

Alors, comment pouvons-nous régler le problème à moins de reconnaître franchement ce qui le motive – la perception de la race? En effet, plutôt que de rejeter l’idée de race, certaines écoles de médecine incluent désormais une formation sur le «préjugé inconscient», dans laquelle les élèves sont essentiellement invités à envisager leur propre racisme souvent involontaire.

De telles initiatives ne sont pas totalement incongrues dans le but de remplacer la race. Dans les deux cas, l’idée est d’aller au-delà des étiquettes de race maladroites dont nous avons hérité, ainsi que nos propres idées préconçues sur ces étiquettes, et de voir les gens avec plus de clarté et de nuance que ces catégories ne le permettent généralement.

En biologie, la race est à peu près analogue à l’idée de la sous-espèce, et l’argument de son utilité pour les humains a quelque histoire. Après avoir soutenu le concept comme utile pour catégoriser la variation humaine au milieu du 20ème siècle, le biologiste évolutionniste Theodosius Dobzhansky a commencé à voir que les scientifiques avaient besoin d’une manière plus précise de parler de la diversité humaine, et en ont dit autant. Le concept de race avait été utilisé pour justifier tant de cruauté et d’oppression que sa valeur, il s’en rendait compte, était discutable.

Dans les décennies qui ont suivi, d’autres ont réitéré ces points. Ce qui est nouveau aujourd’hui, c’est que la science génétique moderne a révélé à quel point les anciennes catégories de races – négroïdes, caucasoïdes, mongoloïdes, etc. – sont vraiment arbitraires. Oui, il y a des variations dans la famille humaine, mais il y a peu de divisions brusques où un ensemble de traits se termine et un autre commence. Au contraire, les traits existent dans les gradients, atteignant une fréquence élevée dans certaines populations et une fréquence plus faible dans d’autres. Comme me le rappelle la généticienne Sarah Tishkoff de l’Université de Pennsylvanie, les êtres humains sont trop jeunes en tant qu’espèce, trop immoraux et pleins d’errance, toujours en mouvement et en mélange, pour le genre de séparation et de différenciation qui aurait provoqué une véritable spéciation.

La vérité est qu’il y a parfois plus de variation dans ce que nous appelons les races qu’il n’y en a entre elles. UNE étude menée par le généticien J. Craig Venter souligne ce point. Il a comparé son génome à celui de James Watson, l’un des deux scientifiques qui ont découvert la forme de l’ADN en double hélice. Le Dr Venter s’est concentré sur six gènes qui affectent la façon dont nous réagissons aux antidépresseurs et aux antipsychotiques, entre autres médicaments. Le Dr Venter et le Dr Watson sont «caucasiens». Le Dr Venter avait deux copies d’une variante «caucasienne» de l’un de ces gènes, mais le Dr Watson en avait une version plus courante dans les populations d’Asie de l’Est. À en juger par la race autodéclarée, le Dr Venter a noté qu’un médecin pourrait prescrire au Dr Watson la mauvaise dose de médicament.

La conclusion d’études comme celle-ci est que, plutôt que de compter sur la race, les médecins devraient se concentrer sur les gènes importants pour n’importe quel puzzle auquel ils sont confrontés – une approche souvent appelée médecine «de précision» ou «personnalisée». L’idée est que l’adaptation du traitement au génotype du patient, et non à la couleur de la peau ou à la texture des cheveux, améliorerait les résultats.

Considérons le cas de la maladie rénale. Les scientifiques ont constaté que les Afro-Américains s’en sortent moins bien que les blancs quand il s’agit de cette maladie. L’hypothèse a longtemps été que certains facteurs environnementaux expliquaient la différence. Mais au cours des dernières années, les scientifiques ont lié certains variants d’un gène appelé APOL1 à de plus mauvais résultats liés aux reins. Ces variantes sont enrichies chez les personnes d’ascendance africaine. Girish N. Nadkarni, un spécialiste des reins à l’école de médecine Icahn à Mount Sinai à New York, m’a expliqué que les scientifiques pensent que cela peut être parce que ces variantes protègent contre la maladie du sommeil endémique dans certaines régions d’Afrique.

Mais tous les Afro-Américains ne portent pas les variantes. Ceci est important parce que, dans une tentative de rendre compte du risque plus élevé de problèmes rénaux chez les Afro-Américains, les registres de donneurs de rein comprennent des informations sur la race. Et les reins de donneurs «noirs» pourraient être rejetés en supposant qu’ils sont plus enclins à l’échec. Mais en regardant directement si les patients et les donneurs portaient cette variante du gène – en particulier, deux copies – des scientifiques de l’Université de l’Alabama à Birmingham ont récemment trouvé qu’ils pourraient théoriquement améliorer les résultats de la transplantation. Les reins donnés par des donneurs noirs qui auraient autrement été jetés pourraient, avec le génotypage, aller aux patients qui en avaient besoin.

Tout le monde n’est pas d’accord qu’il est possible ou même souhaitable d’abandonner complètement le concept de course. Alex Lickerman, fondateur de Imaginer MARYLAND , un service de conciergerie médicale à Chicago, cite l’exemple du cancer de la prostate. Pour des raisons obscures, les Afro-Américains ont un risque plus élevé que les Blancs. Un test pour le cancer, qui se penche sur l’antigène prostatique spécifique, est controversé car il peut donner des faux positifs. Certains recommandent de ne pas l’utiliser du tout.

Mais le Dr Lickerman dit que le seul fait d’être conscient que les Afro-Américains ont un risque de maladie plus élevé le pousse à ordonner le test plus souvent pour les patients afro-américains. À son avis, le risque élevé de cancer l’emporte sur le risque d’un faux positif. “La course est un marqueur brut, mais c’est un marqueur utilisable”, a-t-il dit. À cet égard, il ne diffère pas des autres facteurs que les médecins considèrent, dont la plupart sont basés sur des études imparfaites de taille et de portée limitées, et doivent être pesés avec soin.

De plus, nous ne connaissons toujours pas tous les gènes responsables des disparités en santé observées. Dans une «utopie» future, explique Esteban Burchard, professeur de sciences pharmaceutiques et de médecine à l’Université de Californie à San Francisco, nous aurions cette information. Les dossiers médicaux des patients contiendraient des informations sur leurs génomes uniques. Mais nous ne sommes pas encore là. “Nous ne pouvons même pas donner aux gens des soins de santé de base”, a déclaré le Dr Burchard. “Allons-nous payer pour que tout le monde soit génotypé?”

Dans certains cas, ce sont précisément les aspects non génétiques de la race qui sont importants pour comprendre ce qui est douloureux pour un patient. Si vous voulez comprendre l’espérance de vie des gens à Ferguson, Mo., par exemple – où le Justice Dep artment trouvé que le département de police avait besoin d’être révisé en partie à cause de préjugés raciaux – il est essentiel de savoir si la personne est afro-américaine. “La génétique n’a pas d’importance ici”, a déclaré le Dr Burchard. Ce qui motive ces disparités, ce sont les facteurs environnementaux, c’est-à-dire sociaux.

Afro-Américains, qui ont en moyenne environ 20 pour cent Ascendance européenne, souffrent de l’hypertension artérielle plus souvent que les blancs. Certaines études indiquent que parmi les Afro-Américains, la peau la plus foncée, le plus grand risque d’hypertension artérielle. Le modèle pourrait indiquer que l’ascendance africaine est responsable.

Pourtant, les Africains en Afrique n’ont généralement pas de tension artérielle élevée. Ainsi, certains affirment que l’expérience d’avoir la peau noire aux États-Unis – de faire l’expérience du racisme – est ce qui élève la tension artérielle. Dans ce cas, dit le Dr Burchard, même si la race est une construction sociale, la meilleure façon de parler du risque de maladie associé peut être d’utiliser les étiquettes, puisque le bagage sociétal qui les accompagne peut être à l’origine du problème.

Mais l’espoir est qu’un jour nous pouvons utiliser des outils génétiques modernes pour contourner le bourbier de la race entièrement. Considérez la recherche d’Alan Wu, un directeur de laboratoire de l’hôpital général de Zuckerberg San Francisco. Dr Wu travaille à améliorer un test sanguin de base qui mesure les globules rouges, les globules blancs et ainsi de suite.

Actuellement, quand il s’agit d’ascendance, le test compare le sang de tout le monde contre une norme unique. C’est un problème parce que ce qui est «normal» varie probablement selon l’ascendance. Le Dr Wu espère concevoir une version du test qui tient compte des variations de la numération sanguine selon l’ascendance. Mais au lieu d’utiliser la race auto-déclarée comme un moyen de spécifier cette variation, il essaie de déterminer les antécédents des patients directement avec des tests génétiques – en regardant quelle proportion de l’ADN d’une personne vient de l’Asie de l’Est, par exemple.

La science cherche à catégoriser la nature, à la classer en groupes distincts pour mieux la comprendre. C’est une façon de comprendre le concept de race: comme une tentative scientifique honnête de comprendre la variation humaine. Le problème est, le concept est imprécis. Il a à plusieurs reprises glissé vers la pseudoscience et est devenu un diviseur majeur de l’humanité. Maintenant, à un moment où nous avons désespérément besoin de moyens pour nous rassembler, il y a des scientifiques – des descendants intellectuels de ceux qui ont contribué à nous donner le concept de race – qui veulent le retirer.

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