Si vous avez déjà rêvé de devenir un astronaute, l’idée de vous éloigner accidentellement de la sécurité d’un vaisseau spatial ou d’une station spatiale vous a probablement traversé l’esprit. La pensée de flotter sans but dans l’espace sans aucun contrôle sur votre propre destin suffit à faire transpirer vos paumes et c’est la raison pour laquelle les astronautes prennent des précautions extrêmes – y compris des attaches multiples et des systèmes de sécurité redondants – lors des sorties extravéhiculaires. Maintenant, un nouveau concept de combinaison spatiale pourrait ajouter la couche ultime de protection contre la perte dans l’espace.
Les astronautes des temps modernes sont équipés de combinaisons spatiales dotées de systèmes de propulsion manuels qu’ils pourraient, en théorie, utiliser pour se sauver en cas d’accident. Ces systèmes offrent au porteur la capacité de se propulser vers, par exemple, la Station Spatiale Internationale si, par une circonstance bizarre, ils se déconnectent de leurs attaches et sont en train de flotter. Cependant, ces capacités pourraient ne pas être suffisantes pour sauver un astronaute en cas d’urgence, surtout s’il est désorienté, blessé ou inconscient.
Conçu par une équipe d’ingénieurs ayant une connaissance approfondie des systèmes de sauvetage spatial et du fonctionnement de l’ISS en particulier, la nouvelle conception spatiale est construit avec les conditions les plus désastreuses à l’esprit et pourrait éventuellement ramener un astronaute à la sécurité même si elles sont complètement incapacités.
Le nouveau scaphandre, qui a été breveté par le Charles Stark Draper Laboratory, comprend ce que ses inventeurs appellent un «système d’auto-retour de l’activité extravéhiculaire assistée», mais ce qu’on a surnommé un bouton «ramène-moi chez moi».
Le système fonctionne en surveillant le mouvement d’un astronaute lors d’une sortie dans l’espace ou d’une autre activité dans laquelle ils quittent les limites d’un navire. Il peut utiliser un certain nombre d’entrées de suivi de position différentes, telles que le suivi des étoiles et le GPS, pour détecter précisément où le porteur se trouve par rapport au navire dont il a pu s’éloigner. Une fois qu’il connaît cette information, il utilise un système de propulsion automatisé pour guider l’individu à l’endroit d’où il vient, tout en tenant compte de la quantité d’oxygène que le porteur a en main et de l’orientation de son corps.
Évidemment, l’idée est d’éliminer complètement l’élément humain du système de sauvetage, tout en permettant aux astronautes blessés ou inconscients de retrouver leur sécurité, quoi qu’il arrive. Cependant, le concept est encore à un stade relativement précoce et une combinaison spatiale fonctionnelle réelle n’a pas encore été prototypée, et encore moins testée.

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