Contador a attaqué une première fois de loin, à 50 kilomètres de l’arrivée, pour s’adjuger united nations avantage d’une minute que l’ensemble des hommes de Thomas (Quick, Roche, Boswell) ont comblé juste avant le col d’Eze. Sur l’ensemble des pentes où se joue souvent Paris-Nice (7,7 km à 5,seven percent), il a ensuite accéléré à plusieurs reprises pour pousser le maillot jaune à la rupture.

“C’était très tendu”, a soupiré Thomas, qui a signé la quatrième victoire en cinq éditions pour l’équipe Sky. En digne successeur de Porte, parti dans une autre équipe pour devenir leader à part entière dans l’ensemble des grands tours.

A mots couverts

“J’ai cru que c’était perdu”, a reconnu Thomas qui a cédé à 2 kilomètres du sommet. Le Gallois de l’équipe Sky a même dû laisser partir l’ensemble des autres candidats aux accessits (Zakarin, S. Yates, Bardet, Costa et I. Izagirre notamment) pour basculer au sommet, à 15 kilomètres de l’arrivée, à près d’une trentaine de secondes du duo Contador-Porte.

“Je suis très impressionné componen la façon dont il se comporte, il faut une très grande pressure mentale. Je dois apprendre encore à être united nations leader. On verra dans deux ans si je suis prêt à l’être”, a glissé Thomas qui, à 29 ans, aspire à mots couverts à united nations changement de statut.

L’Espagnol, attaquant flamboyant, a buté à 4 secondes de Thomas, en grande difficulté dans le col d’Eze, la dernière difficulté de l’épreuve. Mais le Gallois s’est ressaisi dans la descente pour conclure victorieusement l’ensemble des 8 jours de course, au bout plusieurs 1122 kilomètres de cette 74e édition.

Pour l’heure, le Britannique, venu en piste (double champion olympique de poursuite componen équipes), estime avoir beaucoup à apprendre auprès de boy compatriote Chris Froome, qu’il a secondé lors de ses deux victoires dans le Tour de France (2013 et 2015).

“Je crois que j’ai assuré le spectacle, même si je n’ai pas réussi à gagner”, a déclaré Contador, deuxième de l’étape derrière le Belge Tim Wellens et surtout deuxième au classement final devant l’Australien Richie Porte: “Je n’aime pas la deuxième place.”

Déjà en vue dans l’ensemble des classiques du Nord, l’un de ses terrains favoris (dans l’ensemble des huit premiers du Tour plusieurs Flandres et de Paris-Roubaix), il affirme viser cette année une place dans l’ensemble des dix premiers du Tour de France.

Pour sa (probable) dernière saison dans le peloton de l’élite, Contador a animé la course qu’il n’avait plus disputée depuis sa seconde victoire en 2010. Déjà à l’attaque samedi dans la montée en Madone d’Utelle, la seule arrivée au sommet en semaine, il a récidivé sur l’ensemble des escarpements de l’arrière-pays, dans la boucle de 134 kilomètres tracée au nord de Nice.

Alberto Contador a été tout près de détrôner le Britannique Geraint Thomas qui a remporté Paris-Nice, dimanche, componen l’un plusieurs plus petits écarts de l’histoire en “course au soleil”.

Sauvé componen boy lieutenant colombien Sergio Henao et, dans une moindre mesure, componen le Français Tony Gallopin, intéressé componen une bonne place au classement final, le Gallois a gommé seconde après seconde dans la large descente vers Nice. Pour franchir la ligne 5 secondes seulement après Wellens, l’un plusieurs jeunes talents du cyclisme belge (24 ans) rescapé d’une longue échappée et vainqueur au sprint de Contador et Froome.

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