Europa a plus d’eau que la Terre.
Mais la lune gelée de Jupiter est juste un quart de sa taille.
Maintenant, les astrophysiciens ont découvert qu’Europa a quelque chose d’autre à faire: l’activité tectonique.
Et cela pourrait être un coup de pouce majeur dans la probabilité que la vie évolue dans les océans entre son noyau enflammé et sa croûte glacée.
Augmentation des nutriments C’est l’activité tectonique. Mais pas comme nous le savons.
Europa tourne autour de Jupiter sur une orbite légèrement elliptique. Cela signifie qu’il se rapproche du géant gazeux avant de s’enfoncer un peu plus loin.
Les légères différences de gravité qui en résultent font fléchir le noyau de la lune – créant le frottement nécessaire pour créer un cœur en fusion.
Cela réchauffe la glace d’en bas – créant probablement un vaste océan sous-marin d’eau liquide.
Mais y a-t-il une chance pour que cet océan puisse abriter la vie, étant 62 milles sous la glace dure et si loin de notre propre Soleil chaud?
Nouvelles simulations publiées par l’American Geophysical Union Je viens de résoudre l’un des nombreux défis auxquels cette vie serait confrontée.
Un flux de nutriments.
Les minéraux et composés essentiels doivent circuler dans l’écosystème d’une planète ou d’une lune pour maintenir un cycle de vie.
Sur Terre, cela se fait à travers l’activité tectonique.
Mixmasters Ici, les plaques de roche tectoniques poussent constamment l’une contre l’autre.
Le résultat est souvent subduction – où la croûte de l’ancienne Terre se glisse progressivement dans le manteau en fusion ci-dessous. Ailleurs, le nouveau rocher se refroidit en prenant la place de celui qui a été englouti.
NASA / JPL C’est un processus qui rafraîchit l’apport de nutriments vitaux sur la surface de notre planète. Sinon, tout serait érodé – et consommé – loin.
Il s’avère qu’un processus similaire est susceptible de se produire sur Europa.
Sauf que les nutriments rafraîchissants ne viennent pas d’en bas.
Ils viennent d’en haut.
L’activité tectonique des plaques peut se produire dans la coquille glacée d’Europa. Les simulations montrent que des plaques de glace dure peuvent se broyer l’une dans l’autre, forçant la couche de surface à fondre plus tard dans l’océan liquide en dessous.
“Nous avons cette preuve d’extension et de propagation, alors la question devient où va ce matériel?”, A déclaré Brandon Johnson, professeur adjoint au Département des sciences de la Terre, de l’environnement et des planètes de l’Université Brown.
“Sur Terre, la réponse est des zones de subduction. Ce que nous montrons, c’est que sous des hypothèses raisonnables pour les conditions sur Europa, la subduction pourrait se produire là aussi, ce qui est vraiment excitant. ”
Ingrédients pour la vie Lorsque la glace est forcée vers le bas, elle transporte des poussières et des composés qui tombent à la surface d’Europe dans l’eau liquide potentiellement vitale.
Ce riche «assaisonnement» d’oxydants et d’autres produits chimiques sont les éléments constitutifs – et les aliments – de la vie.
“S’il y a bien de la vie dans cet océan, la subduction offre un moyen de fournir les nutriments dont elle aurait besoin”, explique le professeur Johnson.
Tout dépend du comportement de la glace d’Europa.
Il y a des preuves que la coquille d’Europa est composée de deux couches de glace.
L’un est un mince boîtier extérieur qui est extrêmement froid (et sale, comme les marques orange de la lune trahissent). Il repose sur une couche de glace convective légèrement plus chaude.
La glace plus chaude est moins dense que la croûte, permettant à la croûte de couler jusqu’à ce qu’elle se refroidisse à la température de la glace ci-dessous.
Mais la nouvelle simulation montre que la présence de sels dans la calotte glaciaire d’Europe ajoute suffisamment de différence de densité pour qu’elle subduct de la même manière que les plaques tectoniques.
«Ajouter du sel à une plaque de glace équivaudrait à ajouter de petits poids, car le sel est plus dense que la glace», explique le professeur Johnson. “Donc, plutôt que de la température, nous montrons que les différences dans la teneur en sel de la glace pourraient permettre la subduction sur Europa.”
Cela pourrait contribuer à un cycle similaire à celui produit par le magma sous le manteau terrestre. Un de ces signes est le cryovolcanisme, où le contenu salé de l’océan d’Europe est pulvérisé sur sa surface glacée.

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