Comment vous obtenez vos baies: les travailleurs migrants qui craignent le virus, mais qui travaillent dur

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HAMMONTON, NJ – Les travailleurs de la plus grande ferme de bleuets du Nord-Est se déplacent dans les champs en petits groupes, les doigts dansant avec la vitesse des musiciens alors qu’ils ramassent des buissons chargés de fruits.

Plus ils se rassemblent, plus ils sont payés pendant une saison qui ne dure que sept semaines environ.

Sauf pluie, ils travaillent sept jours par semaine; il n’y a pas de temps pour la maladie.

Mais partout, il y a des rappels du coronavirus et de son pouvoir de se propager rapidement à travers des camps de ferme serrés.

C’est la raison pour laquelle les travailleurs qui vivent et travaillent très près les uns des autres portent des bandanas sur le visage sous le soleil brûlant et travaillent séparés par du plexiglas dans l’usine de conditionnement des fruits.

C’est ce qui les a fait faire la queue par un matin torride, des semaines avant le début de la cueillette, pour être testé pour le virus dans la grande ferme du sud du New Jersey, Atlantic Blueberry Company à Hammonton.

«C’est un peu inconfortable», a déclaré Angel Rodriguez, qui travaille dans l’usine d’emballage de la ferme. “Vous ne savez pas si quelqu’un est contagieux.”

M. Rodriguez, 34 ans, a quitté Porto Rico en mars pour commencer à remonter la côte Est, s’arrêtant pendant deux mois en Floride avant d’arriver fin mai dans le comté d’Atlantic, la plaque tournante du New Jersey. industrie florissante des bleuets.

Il est l’un des estimés 22 000 les travailleurs saisonniers qui s’occupent et récoltent les récoltes dans le New Jersey, surnommé le État du jardin pour son industrie agricole robuste.

Comme M. Rodriguez, de nombreux ouvriers suivent les récoltes qui mûrissent sur la côte est, en commençant Floride, où les logements des migrants ont été ravagés par le virus, et se dirigeant vers le nord jusqu’au Maine.

Rendant la vie encore plus périlleuse cette année, ils ont été jugés travailleurs essentiels – exonéré des ordres de séjour à domicile et d’un Règle de quarantaine de 14 jours dans le New Jersey pour les personnes venant des États où le virus se propage rapidement. Chaque afflux de nouveaux travailleurs entraîne le risque d’une nouvelle flambée.

Dans le New Jersey, 3 900 ouvriers agricoles avaient été testés jeudi et 193 étaient positifs pour le virus, selon le ministère de la Santé de l’État. Parmi ceux-ci, 14 travailleurs migrants qui n’avaient nulle part où rester isolés ont été placés en quarantaine dans un hôpital de campagne géré par l’État au Atlantic City Convention Center.

«C’est un peu dangereux», a déclaré Felix Nieves, 56 ans, qui travaille comme superviseur chez Atlantic Blueberry. La ferme de 1 300 acres est considérée comme le plus grand producteur de bleuets du Nord-Est.

«Mais l’agriculture ne s’arrête jamais. Le fruit n’attendra pas que cela passe. »

La première série de tests à Bleuet de l’Atlantique a été fait au début de la saison, avant l’arrivée de la plupart des travailleurs. Trois des 56 premières personnes testées étaient positives pour le virus.

Les risques pour la santé posés par le virus ont fait des tests une priorité dans la ferme tentaculaire, selon un propriétaire, Paul Galletta.

“Aussi souvent qu’ils peuvent venir, nous testons”, a déclaré M. Galletta au sujet des agents de santé qui portaient des combinaisons blanches, des masques, des écrans faciaux et des gants alors qu’ils ramassaient des tampons nasaux. Ils sont revenus trois fois.

Une main-d’œuvre malade pendant une courte saison de croissance pourrait être financièrement catastrophique.

«Cette culture arrive, avec ou sans virus», a déclaré Denny Doyle, président du New Jersey Blueberry Industry Advisory Council.

Atlantic Blueberry a acheté 3 000 bandanas et en a donné deux à chaque travailleur – un à porter, un à laver – et un tissu ignifuge suspendu entre les lits des dortoirs où vivent des centaines de travailleurs pendant la saison. M. Doyle a déclaré que la ferme avait également acheté plusieurs bus supplémentaires pour créer de l’espace supplémentaire sur les navettes qui circulent vers et depuis les champs.

L’agriculture est la troisième industrie du New Jersey. L’État fait partie de la nation meilleurs producteurs de myrtilles, canneberges, pêches et aubergines.

En mai, les responsables de la santé de l’État ont pris des dispositions pour que quatre centres de santé émis des directives de sécurité qui a offert une gamme de suggestions ambitieuses – certains disent peu pratiques – aux propriétaires de fermes. Les agriculteurs ont été invités à éviter les lits superposés, à exiger des masques et à créer un logement séparé pour toute personne testée positive pour le virus, entre autres recommandations.

Il n’y a pas de pénalité pour non-conformité.

Le taux d’infection de 5 pour cent du New Jersey parmi les travailleurs agricoles pourrait en fait être plus élevé. Il est peu probable que les journaliers qui ne vivent pas dans les fermes soient parmi ceux testés par les centres de santé. Les travailleurs qui sont testés dans des cabinets médicaux privés ne sont pas inclus dans le décompte.

Le programme de tests est également volontaire, et 57 fermes ont interdit aux équipes médicales de faire des tests sur place, selon le Dr Lori Talbot, qui traite les travailleurs agricoles migrants et a consulté la liste des fermes non conformes qui a été envoyée aux services de santé et du travail de l’État .

Le Dr Talbot, qui dirige une clinique à Bridgeton, NJ, a déclaré que 18 pour cent des 200 travailleurs agricoles qu’elle a testés en mai étaient positifs pour le coronavirus; beaucoup étaient asymptomatiques, mais deux patients sont décédés de Covid-19.

“Ce n’est qu’un tout nouveau niveau de douleur pour les travailleurs agricoles”, a déclaré le Dr Talbot. «Ils arrivent maintenant, et ils viennent d’endroits où le taux d’infection est élevé.»

La commissaire à la santé de l’État, Judith M. Persichilli, a cité la prévalence des cas parmi les travailleurs agricoles comme l’une des raisons possibles pour lesquelles le taux de positivité dans le sud de Jersey est désormais plus élevé que dans d’autres parties de l’État.

Linda Flake, directrice générale du Southern Jersey Family Medical Center, l’un des quatre centres de santé qui coordonnent les tests, a déclaré que la perception selon laquelle les travailleurs pourraient être porteurs du virus suscite une crainte qui, à certains égards, est pire que le risque de la maladie elle-même.

«Les doigts sont pointés vers les ouvriers agricoles», a-t-elle déclaré. «Je suis plus préoccupé par leur stigmatisation.»

En mai, dans une grande serre agricole à Oneida, New York, Green Empire Farms, un travailleur sur quatre a contracté le virus, selon une porte-parole du comté de Madison, Samantha Field. La réaction de la communauté a suivi, se jouant sur les médias sociaux et dans les appels téléphoniques paniqués.

«Il y a eu beaucoup d’indignation communautaire», a déclaré Mme Field. “Beaucoup de gens les blâmaient.”

Pourtant, le risque de propagation est plus prononcé dans les camps exigus eux-mêmes. Sur 100 ouvriers testés dans un ferme de pastèque en Floride, 90 ont été trouvés infectés par le virus, selon le gouverneur de la Floride.

Dans le New Jersey, à Cassaday Farms, dans le comté de Gloucester, 70 des 90 travailleurs ont contracté le virus, selon le propriétaire, George Cassaday.

M. Cassaday a demandé au Southern Jersey Family Medical Center de procéder à des tests après qu’un travailleur âgé est tombé malade et a été hospitalisé pendant environ une semaine. Aucun des autres travailleurs n’a présenté de symptômes graves, a déclaré M. Cassaday, qui a également contracté le virus; il a été testé après qu’il ne pouvait plus sentir ses fleurs préférées, les jacinthes.

La plupart de ses employés voyagent chaque printemps du Mexique pour H-2A visas de travailleur et rester pour la récolte des cultures de début et de fin de saison, y compris le brocoli, le maïs, les fraises et les courges.

Il dit que son entreprise dépend autant de leur santé que de leur confiance.

«Je mange avec les hommes. Je leur rends visite au Mexique », a déclaré M. Cassaday. “Nous sommes une grande famille.”

Selon Bruce Goldstein, président de Farmworker Justice, une organisation nationale de défense des intérêts axée sur les normes du travail et la sécurité au travail, au moins la moitié des travailleurs agricoles du pays sont sans papiers.

«Ce que nous entendons de partout, c’est que les gens ont trop peur d’être licenciés ou expulsés pour demander une amélioration des pratiques de santé et de sécurité», a déclaré M. Goldstein.

Les travailleurs agricoles migrants ne sont pas inclus dans les catégories de travailleurs étrangers. travailleurs interdits en juin par le président Trump d’entrer dans le pays. Mais trouver suffisamment de personnes pour travailler dans les champs a été un problème dans les fermes aux États-Unis bien avant le coronavirus.

Il y a eu une multiplication par cinq du nombre de visas H-2A demandés et approuvés depuis 2005, atteignant 258 000 l’année dernière – «l’un des indicateurs les plus clairs de la rareté de la main-d’œuvre agricole», selon un rapport du Département américain de l’Agriculture.

Dans les bleuetières du New Jersey, une pénurie de main-d’œuvre au cours des dernières années a conduit à une utilisation accrue des machines pour récolter les fruits, qui peuvent être endommagés au cours du processus et doivent ensuite être vendus congelés et non frais.

Orientation émise par les États-Unis pour la sécurité des quelque 2,4 millions de travailleurs agricoles du pays n’est pas obligatoire. Un sénateur de l’État du New Jersey, M. Teresa Ruiz, a présenté un projet de loi pour rendre les recommandations de l’État contraignantes.

«Chaque État est indépendant», a déclaré Amy Liebman, directrice de la santé environnementale et professionnelle au Migrant Clinicians Network, une organisation à but non lucratif pour les organisations de soins de santé. «Dans certains cas, chaque ferme est autonome.»

Sara A. Quandt, professeur et anthropologue médicale qui enseigne l’épidémiologie et la prévention à la Wake Forest School of Medicine, a commencé une enquête sur la compréhension des travailleurs agricoles du virus et de la distanciation sociale.

Elle a dit qu’elle était frustrée par le «blâme des victimes» et les suggestions selon lesquelles le taux d’infection dans les communautés de migrants était en quelque sorte lié à une mauvaise hygiène.

“Il existe un racisme inhérent”, a déclaré le professeur Quandt, “que leur vie ne vaut peut-être pas autant et que c’est peut-être leur propre faute.”

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