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La comète NEOWISE peut avoir trois queues

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La comète – qui est actuellement également visible à l’œil nu depuis les Pays-Bas – est spectaculaire à plusieurs égards.

La comète NEOWISE, découverte en mars 2020, occupe le monde. Parce qu’après que la comète a survécu à une rencontre avec notre mère étoile le week-end dernier, elle est actuellement très visible depuis la surface de la Terre. Et aux Pays-Bas, vous pouvez également apercevoir la comète à l’œil nu – si vous êtes prêt à rester debout un peu plus longtemps.

Sonde solaire Parker
Mais non seulement les astronomes amateurs intéressés sont au bord de leur siège. Les astronomes surveillent également de près la comète NEOWISE. Et ils utilisent tous les outils à leur disposition, y compris le Sonde solaire Parker, une sonde conçue pour étudier le soleil.

En plus des photos spectaculaires de NEOWISE, il fournit également de nouvelles informations sur la comète. Par exemple, des indications prudentes ont maintenant été trouvées que la comète a jusqu’à trois queues.

La queue de comète
C’est sans aucun doute la partie la plus caractéristique d’une comète: la queue de comète. La queue est créée lorsqu’une comète – qui, en bref, se compose de glace, de gaz et de poussière – s’aventure près du soleil et commence à se réchauffer. La glace se sublime (s’évapore) et s’éloigne de la comète, accompagnée de poussière. Cela donne à la comète une queue de poussière. De plus, les comètes développent également une queue ionique dans une telle situation. Cette queue est constituée de gaz laissé par la comète, qui a été ionisé par la lumière ultraviolette du soleil.

NEOWISE, sur une photo prise par la sonde solaire Parker. Image: NASA / Johns Hopkins APL / Naval Research Lab / Parker Solar Probe / Brendan Gallagher.

La comète NEOWISE a clairement une queue ionique et une queue poussiéreuse. Les deux sont assez visibles depuis la Terre. Dans le cas de la queue de poussière, c’est parce que les particules de poussière qui la composent réfléchissent la lumière du soleil. Et la queue ionique peut être vue parce que les gaz ionisés brillent.

Pas deux, mais trois queues
Mais les images prises par le Sonde solaire Parker suggèrent maintenant avec prudence que NEOWISE n’a pas deux, mais trois nattes. Il semble qu’il y ait une sorte de séparation dans la queue ionique. Cela pourrait signifier que la comète a deux queues d’ions à côté de la queue de poussière. Cependant, d’autres observations sont nécessaires pour le confirmer.

Ici, vous pouvez voir les deux queues clairement visibles de NEOWISE. La queue un peu plus épaisse (en bas) est la queue de poussière. Ci-dessus, vous voyez la queue ionique. Et maintenant des indications prudentes ont été trouvées que la dernière queue se compose en fait de deux parties. Image: NASA / Johns Hopkins APL / Naval Research Lab / Parker Solar Probe / Guillermo Stenborg.

Les chercheurs surveillent de près la comète de toute façon. Par exemple, ils veulent utiliser la sonde solaire Parker pour découvrir la taille des particules de poussière que NEOWISE secoue. Et à quel rythme la comète perd de la poussière.

Pendant que les scientifiques se penchent sur ces problèmes, nous ferons bien de jeter un coup d’œil en fin de soirée ou tôt dans la nuit et de faire un effort pour repérer NEOWISE. Parce que très souvent il n’arrive pas qu’une comète puisse être vue à l’œil nu. Et de toute façon, nous ne reverrons jamais NEOWISE; avec une période orbitale d’un peu moins de 7 000 ans, il ne s’aventure plus près du soleil au cours de notre vie – ni celle des générations futures.

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