Le coronavirus nous montre le danger de notre état carcéral

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Note de l’éditeur: cet éditorial est le dernier d’une série de trois. Les deux premiers ont été publiés mercredi et jeudi; vous pouvez les trouver sur latimes.com/opinion.

Dans de nombreuses prisons et prisons américaines, l’hygiène coûte de l’argent. Grâce au travail ou à la bonne conduite, les détenus peuvent gagner des crédits à la cantine de l’établissement et les échanger contre des paquets de savon, shampoing, dentifrice, débarbouillettes et similaires. Ou les familles peuvent payer pour que ces colis soient livrés à leurs proches, pour les aider à rester relativement en bonne santé pendant leur séjour derrière les barreaux.

Mais rester en bonne santé pendant son incarcération est difficile, même avec des produits de soins personnels achetés. Contrairement aux images de film de chaque détenu enfermé seul dans une cellule, de nombreuses prisons et prisons hébergent des détenus dans des casernes, avec des lits presque touchants, ou avec des lits superposés doublés ou triplés. Les détenus vivent en contact étroit, mangeant épaule contre épaule, dormant de la tête aux pieds.

Le désinfectant pour les mains est généralement interdit, en grande partie parce que les autorités croient que les détenus essaieront de s’enivrer en utilisant le liquide à base d’alcool. Du savon et de l’eau sont disponibles, mais l’activité rapide de paquets d’hygiène coûteux montre de sérieuses préoccupations persistantes concernant l’assainissement.

Les épidémies infectieuses dans de telles conditions sont la règle – mais ce n’est que maintenant, avec la pandémie de coronavirus, que les Américains sont témoins de l’ampleur du danger que nous avons construit.

Les prisons et les prisons sont les principales zones dangereuses du pays pour la transmission du COVID-19. Les prisons, plutôt que les maisons de soins infirmiers ou les navires de croisière, se sont disputées au cours des trois derniers mois pour les plus grandes épidémies. La prison du comté de Cook à Chicago a été rapidement dépassée par l’établissement correctionnel Marion de l’Ohio, puis la prison fédérale de Terminal Island à Los Angeles.

De nombreuses prisons ont fortement réduit leur population pour permettre aux détenus de pratiquer un minimum de distanciation sociale. Ces libérations ont conduit la police et les procureurs à avertir que le fait d’avoir autant de criminels accusés ou condamnés dans la rue met le public en danger. Pourtant, pendant la pandémie, la criminalité est restée stable ou, dans certains cas, a diminué.

Il est donc temps de demander: pourquoi avons-nous construit et emballé des prisons en premier lieu? Pourquoi avons-nous créé des institutions intrinsèquement dangereuses et insalubres? Quel genre de société regroupe les gens et leur fait payer de l’argent pour l’hygiène?

Les prisons et les prisons concentrent les maux de la société. Ils sont devenus des centres de toxicomanie, de problèmes de santé mentale, de viol et de recrutement de gangs. Un juge a qualifié les prisons de Californie de «criminogènes» – favorisant plutôt que ralentissant la criminalité. Ils durcissent plutôt que de réhabiliter les détenus. Et ils mettent davantage en danger plutôt que de nous protéger, car au lieu de rentrer chez eux avec de nouvelles attitudes et de nouvelles compétences, les anciens détenus retournent trop souvent dans leur famille et leur quartier, brisés et susceptibles de poursuivre des schémas et des comportements criminels.

Et bien sûr, les détenus libérés peuvent rentrer chez eux infectés par une maladie grave.

Nous pouvons certainement faire mieux. Aucune nation sur la planète n’emprisonne une si grande proportion de sa population ou ne tire si peu d’avantages – et autant de dégâts – de ses efforts.

Lentement, les États et le gouvernement fédéral ont annulé les lois et les politiques qui ont rempli les prisons et les prisons. Des peines excessivement sévères, adoptées et imposées lors de moments de panique sociale à cause de la drogue et au milieu de rapports alarmistes sur une supposée vague de jeunes prédateurs, sont en cours de réexamen. De nombreux États, y compris la Californie, ont redéfini les crimes plus non violents comme des délits. Même avant la pandémie, les populations carcérales et carcérales diminuaient dans de nombreux États.

On peut aller plus loin. Le gouverneur de Californie Gavin Newsom a proposé de fermer deux de ses 35 prisons d’État. C’est un pas dans la bonne direction, dans cet état et autour de la nation.

La prison du comté de Los Angeles a réduit sa population d’environ 17 000 à moins de 12 000 habitants, où elle est enfin proche de sa capacité nominale. Dans ce cas, au moins, le coronavirus a fait ce que les poursuites judiciaires, les responsables du comté et la pression des militants ne pouvaient pas – débarrasser la prison de la surpopulation excessive. Il incombe maintenant au shérif et aux superviseurs de s’assurer que le nombre ne remonte plus jamais.

Pour ce faire, ils devront doubler le projet Alternatives of Incarceration qu’ils ont adopté en principe cette année. La mise en place d’une infrastructure de santé communautaire, de traitement de la toxicomanie, de conseil par les pairs et de programmes de formation professionnelle améliorera la sécurité et la santé publiques, ce n’est donc pas le moment de plaider la pauvreté ou de ne pas donner la priorité au projet. Il est temps d’aller de l’avant, rapidement et avec un nouveau sens du but.

Mis à part la pandémie, il devrait y avoir moins de prisons, moins de notre trésorerie consacrée à l’incarcération, et moins de dépendance à l’égard des personnes emprisonnées à long terme. Les prisons peuvent toujours être nécessaires, mais une société libre devrait envisager un système qui héberge des centaines de personnes, plutôt que des milliers ou des dizaines de milliers. Le crime devrait avoir des conséquences, mais ces conséquences ne devraient pas priver gratuitement les contrevenants de leur liberté pendant des décennies. Une société qui se considère libre et éclairée peut certainement trouver un moyen de faire face aux problèmes de sécurité publique et aux crises de santé mentale d’une manière efficace qui s’appuie moins sur l’incarcération que sur la réadaptation.

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