Le monde a subi 2 jours de canicule supplémentaires par décennie depuis 1950 – mais le pire reste à venir

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Sarah Perkins-Kirkpatrick, UNSW

Le terme «canicule» n’est pas étranger aux Australiens. Définis comme lorsque les conditions sont excessivement chaudes pendant au moins trois jours consécutifs, ces événements de températures extrêmes ont toujours rythmé notre climat.

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Avec beaucoup d’entre nous au cœur de l’hiver rêvant de journées plus chaudes, il est important de se rappeler à quel point les vagues de chaleur peuvent être dommageables.

En 2009, la canicule qui a précédé le samedi noir a tué 374 personnes. L’impact économique des vagues de chaleur sur la main-d’œuvre australienne est 6,2 milliards de dollars par an (près de 9 milliards de dollars australiens). Et juste l’été dernier, les records de températures extrêmes ont chuté, contribuant au saison de feux de brousse sans précédent.

Que sont les vagues de chaleur?

Notre nouvelle étude – la première évaluation mondiale des vagues de chaleur à l’échelle régionale – les vagues de chaleur trouvées sont devenues plus longues et plus fréquentes depuis 1950. Et inquiétant, nous avons constaté que cette tendance s’est accélérée.

Nous avons également examiné une nouvelle métrique: la «chaleur cumulée». Cela mesure la quantité de chaleur supplémentaire qu’une canicule peut apporter, et la nouvelle perspective est révélatrice.

Qu’est-ce que la «chaleur supplémentaire»?

Dans la pire saison des vagues de chaleur du sud-est de l’Australie en 2009, nous avons subi une chaleur supplémentaire de 80 ℃. Explorons ce que cela signifie.

Pour qu’une journée soit considérée comme faisant partie d’une vague de chaleur, une température enregistrée doit dépasser un «seuil de vague de chaleur» officiellement déclaré.

Et la chaleur cumulée est généralement lorsque la température au-dessus de ce seuil pour tous les jours de canicule est additionnée.

Disons, par exemple, qu’un endroit particulier avait un seuil de canicule d’environ 30 ℃. La «chaleur supplémentaire» un jour où les températures atteignent 35 ℃ serait de 5 ℃. Si la vague de chaleur a duré trois jours et que tous les jours ont atteint 35 ℃, la chaleur cumulée pour cet événement serait de 15 ℃.

Une autre décennie, un autre jour de canicule

Nous avons constaté que presque toutes les régions du monde ont connu une augmentation significative de la fréquence des vagues de chaleur depuis 1950. Par exemple, le sud de l’Australie a connu, en moyenne, un jour de vague de chaleur supplémentaire par décennie depuis 1950.

Cependant, d’autres régions ont connu des augmentations beaucoup plus rapides. La Méditerranée a connu environ 2,5 jours de canicule supplémentaires par décennie, tandis que la forêt amazonienne a enregistré 5,5 jours de canicule supplémentaires par décennie depuis 1950.

La moyenne mondiale se situe à environ deux jours de canicule supplémentaires par décennie.

Les 20 dernières années ont vu les pires saisons de canicule

Depuis les années 1950, presque toutes les régions ont connu une augmentation significative de la chaleur supplémentaire générée par les vagues de chaleur.

Dans le nord et le sud de l’Australie, l’excès de chaleur des vagues de chaleur a augmenté de 2 à 3 ℃ par décennie. Ceci est similaire à d’autres régions, telles que l’ouest de l’Amérique du Nord, l’Amazonie et la moyenne mondiale.

L’Alaska, le Brésil et l’Asie occidentale, cependant, ont des tendances de chaleur cumulative de 4-5 ℃ par décennie. Et, pour la grande majorité du monde, les pires saisons se sont produites au cours des 20 dernières années.

Dans la canicule avant le samedi noir, 374 personnes sont mortes. Shutterstock

Nous avons également examiné si les vagues de chaleur évoluaient à un rythme constant, ou accéléraient ou ralentissaient. À l’exception de l’intensité moyenne, nous avons constaté que les tendances des vagues de chaleur ont non seulement augmenté, mais se sont accélérées depuis les années 1950.

Ne vous laissez pas berner par les maths

Fait intéressant, l’intensité moyenne des vagues de chaleur a peu ou pas changé depuis 1950. Mais avant que nous poussions tous un soupir de soulagement, ce n’est pas parce que le changement climatique s’est arrêté, ou parce que les vagues de chaleur ne se réchauffent pas. C’est le résultat d’une bizarrerie mathématique.

Étant donné que nous assistons à davantage de vagues de chaleur – dont nous avons constaté qu’elles s’allongent généralement également – il y a plus de jours pour étayer l’intensité moyenne. Alors que tous les jours de canicule doivent dépasser un seuil extrême relatif, certains jours dépasseront ce seuil dans une moindre mesure que d’autres. Cela fait baisser la moyenne globale.

Cependant, quand on regarde les changements de chaleur cumulative, on ne peut tout simplement pas le nier. La chaleur supplémentaire – et non la moyenne – ressentie dans presque toutes les régions, est ce qui peut avoir des effets néfastes sur notre santé, nos infrastructures et nos écosystèmes.

L’Amazonie a subi 5,5 jours de canicule supplémentaires par décennie depuis 1950. Shutterstock

Comme jamais auparavant

Bien que les effets dévastateurs des vagues de chaleur soient clairs, il a été difficile de mesurer de manière cohérente les changements des vagues de chaleur à travers le monde. Des études antérieures ont évalué les tendances régionales des vagues de chaleur, mais les contraintes de données et le spectre des différentes mesures des vagues de chaleur disponibles ont rendu difficile la comparaison des changements régionaux des vagues de chaleur.

Notre étude a comblé cet écart et montre clairement que les vagues de chaleur sont en augmentation. Nous en voyons plus et ils produisent plus de chaleur à un rythme croissant.

Alors que l’Australie n’est peut-être pas étrangère aux vagues de chaleur dans le passé, celles que nous voyons à l’avenir dans le cadre de ces tendances accélérées seront certainement étrangères.

Par exemple, une étude de 2014 a révélé que, selon l’endroit où vous vous trouvez en Australie, entre 15 et 50 jours de canicule supplémentaires aura lieu en 2100 par rapport à la seconde moitié du 20e siècle.

Nous pouvons encore réduire ces tendances si nous travaillons collectivement, efficacement et de toute urgence pour réduire nos émissions de gaz à effet de serre.

Sarah Perkins-Kirkpatrick, ARC Future Fellow, UNSW

Cet article est republié de La conversation sous licence Creative Commons. Lis le article original.

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