Une nouvelle entrée dans la course à un vaccin contre le coronavirus: l’espoir

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Dans un projet de recherche médicale presque inégalé par son ambition et sa portée, des volontaires du monde entier se retroussent les manches pour recevoir des vaccins expérimentaux contre le coronavirus – quelques mois seulement après que le virus a été identifié.

Des entreprises comme Inovio et Pfizer ont commencé les premiers tests de candidats chez les personnes pour déterminer si leurs vaccins sont sûrs. Des chercheurs de l’Université d’Oxford en Angleterre testent également des vaccins sur des sujets humains et disent qu’ils pourraient en avoir un prêt pour une utilisation d’urgence dès septembre.

Les résultats ouvriront la voie au développement d’un vaccin humain, ont déclaré les enquêteurs. Ils ont déjà établi un partenariat avec Janssen, une division de Johnson & Johnson.

Dans les laboratoires du monde entier, il y a maintenant un optimisme prudent qu’un vaccin contre le coronavirus, et peut-être plus d’un, sera prêt l’année prochaine.

Les scientifiques explorent non seulement une approche pour créer le vaccin, mais au moins quatre. L’urgence est telle qu’elles combinent les phases d’essai et raccourcissent un processus qui prend généralement des années, parfois plus d’une décennie.

“C’est une cible plus facile, ce qui est une excellente nouvelle”, a déclaré Michael Farzan, virologue à Scripps Research à Jupiter, en Floride.

“Ce que les gens ne réalisent pas, c’est que le développement d’un vaccin prend normalement de nombreuses années, voire des décennies”, a déclaré le Dr Dan Barouch, virologue au Beth Israel Deaconess Medical Center à Boston, qui a dirigé les essais sur les singes. “Et donc essayer de compresser l’ensemble du processus de vaccination en 12 à 18 mois est vraiment inouï.”

«Si cela se produit, ce sera le programme de développement de vaccins le plus rapide de l’histoire.»

Plus de 100 équipes de recherche à travers le monde visent le virus sous plusieurs angles.

Le vaccin de Moderna est basé sur une technologie d’ARNm relativement nouvelle qui délivre des fragments des gènes du virus dans les cellules humaines. L’objectif est que les cellules commencent à fabriquer une protéine virale que le système immunitaire reconnaît comme étrangère. Le corps construit des défenses contre cette protéine, se préparant à attaquer si le coronavirus réel envahit.

Certains fabricants de vaccins, dont Inovio, développent des vaccins basés sur les variations d’ADN de cette approche.

Mais la technologie utilisée par les deux sociétés n’a jamais produit de vaccin approuvé pour une utilisation clinique, encore moins un vaccin pouvant être fabriqué en quantités industrielles. Moderna a été critiqué pour avoir fait des prédictions optimistes, basées sur une poignée de patients, sans fournir de données scientifiques.

D’autres équipes de recherche se sont tournées vers des stratégies plus traditionnelles.

Certains scientifiques utilisent des virus inoffensifs pour transmettre des gènes de coronavirus dans les cellules, les forçant à produire des protéines qui peuvent apprendre au système immunitaire à surveiller le coronavirus. CanSino Biologics, une entreprise en Chine, a commencé à tester sur l’homme un vaccin contre les coronavirus qui repose sur cette approche, tout comme l’équipe de l’Université d’Oxford.

D’autres approches traditionnelles reposent sur des fragments d’une protéine de coronavirus pour fabriquer un vaccin, tandis que certaines utilisent des versions tuées ou inactivées de l’ensemble du coronavirus. En Chine, ces vaccins ont déjà fait leurs preuves chez l’homme.

Florian Krammer, virologue à la Icahn School of Medicine de Mount Sinai à New York, a prédit qu’au moins 20 candidats vaccins supplémentaires feront leur chemin dans les essais cliniques dans les semaines à venir.

“Je ne suis pas du tout inquiet à ce sujet”, a-t-il déclaré à propos des perspectives d’un nouveau vaccin.

Beaucoup de ces vaccins tomberont à mesure que les essais progresseront. À mesure que davantage de personnes sont vaccinées, certains candidats ne parviendront pas à se protéger contre le virus et les effets secondaires deviendront plus apparents.

Mais d’après ce que les scientifiques apprennent sur le coronavirus, il devrait être une cible relativement facile.

Le coronavirus arbore des cibles séduisantes à sa surface, des protéines «pointes» uniques dont le pathogène a besoin pour pénétrer dans les cellules humaines. Le système immunitaire apprend facilement à reconnaître ces protéines, semble-t-il, et à les attaquer, tuant le virus.

Les virus peuvent défier les fabricants de vaccins en mutant rapidement et en changeant de forme de sorte que les anticorps qui agissent sur une souche virale échouent sur une autre. Heureusement, le nouveau coronavirus semble être un mutateur lent, et un vaccin qui s’avère efficace dans les essais devrait fonctionner partout dans le monde.

Lorsque les travaux sur un vaccin contre le coronavirus ont commencé, certains chercheurs se sont inquiétés du fait que les anticorps pourraient aggraver Covid-19, la maladie causée par le coronavirus. Mais dans les premières études, aucun risque sérieux n’est apparu.

«Cela ne veut pas dire qu’il n’y en aura pas, mais jusqu’à présent, il n’y a eu aucune indication, alors je suis prudemment optimiste sur ce point», a déclaré le Dr Alyson Kelvin, chercheur au Centre canadien de vaccinologie et Université Dalhousie.

S’assurer que les vaccins sont sûrs et efficaces exige de grands essais qui nécessitent une planification et une exécution minutieuses. Si des vaccins réussis émergent de ces essais, quelqu’un devra en fabriquer énormément.

Presque tout le monde sur la planète est vulnérable au nouveau coronavirus. Chaque personne peut avoir besoin de deux doses d’un nouveau vaccin pour bénéficier d’une immunité protectrice. Cela représente 16 milliards de doses.

“Lorsque les entreprises promettent de livrer un vaccin dans un an ou moins, je ne sais pas de quelle étape elles parlent”, a déclaré Akiko Iwasaki, immunobiologiste à l’Université de Yale. “Je doute qu’ils parlent de distributions mondiales en milliards de doses.”

La fabrication de vaccins est profondément plus complexe que la fabrication, disons, de chaussures ou de vélos. Les vaccins nécessitent généralement de grandes cuves dans lesquelles leurs ingrédients sont cultivés, et ceux-ci doivent être conservés dans des conditions stériles. De plus, aucune usine n’a jamais produit des millions de doses de vaccins approuvés fabriqués avec la technologie de pointe testée par des sociétés comme Inovio et Moderna.

Des installations ont vu le jour ces dernières années pour fabriquer des vaccins à vecteur viral, dont une usine Johnson & Johnson aux Pays-Bas. Mais répondre à la demande pandémique serait un énorme défi. Les fabricants ont le plus d’expérience dans la production de vaccins inactivés en série, fabriqués avec des virus tués, ce type peut donc être le plus facile à produire en grande quantité.

Mais il ne peut y avoir qu’un seul vaccin. Si cela devait se produire, la société qui l’aurait fabriqué n’aurait aucune chance de répondre à la demande mondiale.

“L’espoir est qu’ils seront tous, à un certain niveau, efficaces, et c’est certainement important car nous en avons besoin de plus d’un”, a déclaré Emilio Emini, directeur du programme de vaccination à la Fondation Bill et Melinda Gates, qui fournit un soutien financier à de nombreux efforts de vaccination concurrents.

Dans le cadre d’un partenariat public-privé que la Maison Blanche appelle Opération Warp Speed, l’administration Trump a promis de concevoir une sorte de piste de fabrication parallèle pour accompagner les essais cliniques, en renforçant les capacités bien avant la fin des essais, dans l’espoir qu’un ou davantage de vaccins pourraient être distribués immédiatement après approbation.

Le président Trump a déclaré vendredi que l’objectif du projet était de distribuer un vaccin “avant la fin de l’année”. Pour ce faire, M. Trump s’appuie sur le ministère de la Défense pour gérer la logistique de fabrication liée au développement de vaccins.

Mais dans une interview jeudi, le général Gustave F. Perna, qui gérera la logistique de fabrication, a déclaré que les discussions sur l’équipement et les installations nécessaires à la production ne faisaient que commencer.

Il a décrit son travail comme un «problème mathématique»: comment obtenir 300 millions de doses d’un vaccin qui n’existe pas encore pour les Américains – d’ici janvier.

Il a ajouté: «Maintenant, comment vais-je le distribuer? Dans quoi va-t-il être distribué? Que dois-je commander maintenant pour m’assurer d’avoir la capacité de distribution? Les petites bouteilles, les camions. »

Le Dr Amesh Adalja, médecin spécialiste des maladies infectieuses et chercheur principal au Johns Hopkins University Center for Health Security, a déclaré que des aspects apparemment mineurs de la production et de la distribution pourraient compliquer les progrès ultérieurs.

“C’est à une échelle que nous n’avons jamais vue depuis le vaccin contre la polio”, a-t-il déclaré. “Ce sont les petites choses comme les seringues, les aiguilles, les flacons en verre. Tout cela doit être pensé. Vous ne voulez pas que quelque chose qui semble si simple soit le goulot d’étranglement de votre programme de vaccination. “

Il n’existe pas encore de vaccin contre le coronavirus, mais on se demande déjà qui pourra se le permettre.

Oxfam, un organisme de bienfaisance international, a publié une lettre ouverte de 140 dirigeants et experts mondiaux appelant à un «vaccin populaire», qui serait «mis gratuitement à la disposition de tous, dans tous les pays».

«Ces vaccins doivent être un bien public», a déclaré Helen Clark, ancienne Premier ministre de Nouvelle-Zélande, qui a signé la lettre. “Nous ne sommes pas en sécurité tant que tout le monde n’est pas en sécurité.”

Sui-Lee Wee a contribué aux reportages de Singapour.

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